Bijzondere ontdekking gedaan door op Mars gestrande rover Spirit

Net als diens ‘tweelingbroer’ Opportunity heeft rover Spirit al ruim zes jaar rondgedwaald op onze buurplaneet Mars. Hoewel het voertuig in die tijd al op verschillende tegenslagen is gestuit en Spirit door een mankement aan één van diens wielen al sinds 2006 achteruit rijdt, luidt het devies nog steeds: “volg het water”. Beide rovers zijn dan ook op zoek geweest naar mineralen die ver in het verleden gevormd werden in de nabijheid van water. Vandaag de dag lijkt Mars een droge planeet, maar de aanwezigheid van mineralen kan bewijs vormen voor het feit dat er ooit water heeft gestroomd op de rode planeet. In die zoektocht heeft rover Spirit, die al enkele maanden vastzit in de Martiaanse bodem, nu een belangrijke vondst gedaan.

mer20091019-516

Opportunity had het in de jacht op mineralen een stuk gemakkelijker dan diens broertje; de rover daalde af in de voormalige bedding van een meer. Spirit landde in basaltische vlaktes die gevormd werden door lavastromen na de inslag van meteorieten. Bij voorbaat wist men al dat de kans klein was dat er ooit water stroomde in dat gebied. Maar toen de rover de zogeheten Columbia Hills bereikte, stuitte het voertuig dan eindelijk op een mineraal dat ontstaat in de nabijheid van water: ijzerhydroxide. Daar is het echter niet bij gebleven. Tijdens een poging om de vastzittende rover los te krijgen uit de bodem werden onderliggende sulfaten blootgelegd, mineralen die gevormd worden bij het vrijkomen van stoom.

Naast aanwijzingen voor de vroegere aanwezigheid van stoom, dat geassocieerd wordt met hydrothermale activiteit, ontdekte de robot ook dat de bovenlaag van het materiaal korstig is. Waarschijnlijk vormde sulfaten deze korst ten gevolge van variaties in het klimaat op de planeet, die in verband staan met veranderingen in de baan van Mars in enkele miljoenen jaren. Men denkt dat deze korst toentertijd gevormd werd tijdens de Martiaanse zomer, toen het warmer werd op de polen en het waterijs zich naar de evenaar verplaatste. Het ijs zou tijdens dit proces zijn gaan smelten en hierbij werden ijzer- en calciumsulfaten van elkaar gescheiden, waarbij die van de laatste soort overbleven en een korst vormden op de mineralen.

2 reacties

  • ty

    4 december 2009

    6 jaar al, wat gaat de tijd snel, ik kan het nog steeds voor mijn geest halen, dat ik voor de computer zat in de nacht steeds op f5 (refresh) drukte.
    deze landing(en) was heel spannend naast de landing van Huygens op de maan Titan.

  • Willem

    4 december 2009

    @ty
    Zo kan ik mij de helaas mislukte landing van de Beagle 2 nog herinneren, als dat wel goed was gegaan hadden we nu nog veel meer geweten (andere meetinstrumenten)

Comments are closed.