Spitzer neemt buurstelsel M33 onder de loep

In het kader van het Internationaal Jaar van de Sterrenkunde draagt ook de Spitzer Space Telescope een steentje bij met een opname van het relatief nabijgelegen sterrenstelsel M33, dat zich op een afstand van 2,9 miljoen lichtjaar in het sterrenbeeld Driehoek (Triangulum) bevindt. Het stelsel maakt samen met onze Melkweg deel uit van een groep die samen door het universum reist en waarvan de leden invloed op elkaar uitoefenen met hun zwaartekracht. Hierdoor is M33 één van de weinige objecten die naar ons sterrenstelsel toe beweegt.

De blauwachtige sterren die op de foto zichtbaar zijn, bevinden zich in werkelijkheid in ons eigen stelsel, terwijl de stofdeeltjes in het buurstelsel een rode of roze kleur hebben. Omdat de opname in infrarood licht is genomen, lijkt het spiraalstelsel groter te zijn dan in zichtbaar licht het geval is. Dat komt doordat de ruimtetelescoop ook de straling van koeler materiaal op kan vangen. Deze stofdeeltjes bewegen zich vanuit de buitenste regionen van het stelsel naar buiten, maar wat daar de oorzaak van is heeft men nog niet kunnen achterhalen. De kans bestaat dat winden van gigantische sterren of supernovae er verantwoordelijk voor zijn. Klik hier voor een grotere versie van de afbeelding.