‘Death star’ vormt geen gevaar voor de aarde

In het begin van het afgelopen jaar uitten verschillende wetenschappers hun zorgen over WR 104, een ster van het type Wolf-Rayet die de aarde wel eens in gevaar zou kunnen brengen. Dergelijke sterren staan er om bekend dat ze zeer onstabiel zijn als ze het einde van hun leven naderen en kunnen een krachtige gamma-uitbarsting veroorzaken die fataal is voor relatief nabijgelegen planeten. In feite zijn het hoog energieke gammastralen, welke uitgestoten worden door de polen van een Wolf-Rayet ster die ineenstort. De kans bestond dat de straling van het object het leven op onze planeet ooit zou vernietigen, maar observaties die zijn uitgevoerd met de telescopen van het Keck Observatory hebben uitgesloten dat zoiets gaat gebeuren.

Sterren van het type Wolf-Rayet zijn oude, massieve sterren die een ‘gewelddadige’ dood ondergaan. Met een temperatuur van ruim vijftigduizend graden Celsius zijn dergelijke objecten erg warm en ze verliezen daarnaast in korte tijd veel massa, waardoor krachtige stellaire winden kunnen ontstaan. De windsnelheden in deze stormen kunnen oplopen tot tweeduizend kilometer per seconde. WR 104 werd in maart 2008 vastgelegd vanop Hawaï en de beelden die zijn gemaakt van het spiraalvormige systeem hebben aangetoond dat we de ster vanuit een ‘geweerloop’ kunnen bekijken vanaf het aardoppervlak. Deze structuur wordt veroorzaakt door een metgezel van het object dat de verloren materie naar buiten drijft.

Omdat de gehele spiraalvorm zichtbaar is vanaf de aarde, veronderstelde men dat we vanuit het zonnestelsel recht op het binaire sterrensysteem kijken. De hoek tussen de evenaar en de pool van WR 104 bedraagt waarschijnlijk 90°, wat betekent dat de kans groot was dat de gammastralen die de ster in de toekomst uit zal stoten op de aarde gericht zouden zijn. Uit spectrale waarnemingen blijkt echter dat de straling ons planetenstelsel zal missen op bijna 45°. Grant Hill, de onderzoeker die de ontdekking deed, heeft bovendien vast kunnen stellen dat de objecten die deel uitmaken van het systeem in een tijdbestek van ongeveer acht maanden om elkaar heen draaien. We hebben dus weer een zorg minder.

6 reacties

  • SD

    9 januari 2009

    Phew.

    Maar wat zou er gebeuren als we worden geraakt?

  • Bert

    9 januari 2009

    Levend geroosterd. Tegen dat we weten wat er gebeurd is het al te laat.

  • Rik

    9 januari 2009

    Dat zou inderdaad helaas gebeuren. Laten we hopen dat er geen andere Wolf-Rayet ster op de loer ligt.

  • bladerunner

    9 januari 2009

    Wolf-Rayet sterren zijn betrekkelijk zeldzaam, de bekendste is die van het stersysteem Gamma2 Velorum op een afstand van 840 lichtjaar. Voor een gamma-ray burst (GRB) ongeveer het zelfde als als een atoombom die op de hoek van je straat ontploft. Satellieten registreren echter dagelijks 1 a 2 GRB’s van diverse bronnen (dus niet altijd een WR ster) . Deze liggen echter op afstanden van miljoenen tot miljarden lichtjaren en vormen daardoor geen gevaar (meer).

  • BigBang

    9 januari 2009

    Maar als dit nu een bijna ramp was dan moet zoiets toch ook in het verleden zijn gebeurt.
    En dan moet er toch ook nog sporen van te zien zijn in de geologische lagen.
    Misschien is zoiets als dit weleens een oorzaak van het massaal uitsterven van soorten geweest.

  • bladerunner

    10 januari 2009

    Er zijn natuurkundigen die denken dat dit in het verleden wel eens gebeurt zou kunnen zijn. Naast het uitsterven van de dinosauriërs zijn er enkele andere “mass extinction events” geweest die op deze manier verklaard kunnen worden. De kans is echter heel klein. Ten eerste moet de gamma explosie “dichtbij” zijn, en gericht op ons (een GRB is een bundel van energie). Dit zou in onze melkweg eens per 1 miljard jaar voor komen. We zullen echter geen bewijzen daarvan vinden in de geologisch lagen. Een GRB vernietigd in eerste instantie de ozon laag, terwijl tegelijkertijd giftige elementen in de atmosfeer ontstaan. Door het verdwijnen van de ozon laag heeft UV licht vrij spel, en als gevolg daarvan zullen een hoop soorten sterven. Andere soorten zullen later volgen als gevolg van de verstoorde voedselketen en het giftige klimaat. Verder laat gamma straling sporen achter in levend weefsel, maar niet in gesteente dat miljoenen jaren oud is.

Comments are closed.