Ruimtetelescoop Hubble ziet resultaat van botsing asteroïden

Een internationaal team van onderzoekers heeft gezien wat er gebeurt wanneer asteroïden met elkaar in botsing komen. Gedurende vijf maanden bestudeerde men de nasleep van de botsing van twee objecten in de asteroïdengordel met de ruimtetelescoop Hubble en wist zo de vreemde, komeetachtige staart van puin die het tot gevolg had te bestuderen. Het onderzoek vertelt ons iets over wat dergelijke ontmoetingen bijdragen aan de verspreiden van stof door het zonnestelsel.

Het object in kwestie, omgedoopt tot P/2010 A2, bevindt zich tussen de banen van de planeten Mars en Jupiter. Verondersteld wordt dat botsingen tussen asteroïden geregeld voorkomen, maar middelgrote objecten treffen elkaar slechts ongeveer één keer per jaar. Wanneer zo’n botsing plaatsvindt, komt er stof vrij in de interplanetaire ruimte. Voorheen moest men vertrouwen op modellen om meer te weten te komen over de frequentie waarin dit soort botsingen plaatsvinden en hoeveel stof er vrijkomt.

De beelden die tot stand zijn gekomen dankzij de ruimtetelescoop Hubble, die het object tussen januari en mei van dit jaar met de Wide Field Camera 3 in beeld bracht, laten een puntachtig object zien van zo’n 120 meter breed, met een lange stofstaart achter een X-vormig patroon van een soort dat nog niet eerder werd gezien. Uit de observaties blijkt tevens dat het object deze X-vorm zelfs behield op het moment dat het puin zich al langzaam verspreid had.

De onderzoekers hebben vooralsnog geen goede verklaring voor de bijzondere vorm. De gekruiste filamenten aan de bovenkant van de staart zouden kunnen suggereren dat de asteroïden die met elkaar in botsing kwamen, niet geheel symmetrisch waren. Het materiaal zou bij de botsing in dat geval niet in een symmetrisch patroon verspreid zijn.