‘Bewijs voor leven op Mars ligt mogelijk binnen handbereik’

Tot op de dag van vandaag heeft geen enkel voertuig bewijs gevonden voor de aanwezigheid van op koolstof gebaseerde moleculen op onze buurplaneet Mars, waar het leven zoals wij dat kennen uit bestaat . Zwavel komt echter wel in grote hoeveelheden voor op het oppervlak van de rode planeet. Het element komt er zelfs grootschaliger voor dan op de aarde en zou één van de tekenen van leven kunnen bevatten. Een team van onderzoekers, dat onder leiding stond van John Parnell van de Universiteit van Aberdeen denkt nu een manier gevonden te hebben waarop een bepaald patroon dat in verband staat met zwavel en dat ook op onze eigen planeet voorkomt gebruikt kan worden om Martiaanse levensvormen op het spoor te komen.

Op onze wereld zorgt de activiteit van sommige microben ervoor dat sulfaten omgezet worden in sulfiden, verbindingen die zwavel bevatten. De microben geven de voorkeur aan de lichtere isotoop S-32, wat betekent dat de sulfiden die geproduceerd worden in verhouding minder vaak ontstaan zijn met behulp van de zwaardere isotoop S-34. Men heeft zich lang afgevraagd of dit patroon een helpende hand kan bieden in de zoektocht naar tekenen van leven op Mars. Om daar duidelijkheid over te scheppen hebben de onderzoekers sulfiden in rotsen in de in Canada gelegen Haughton-krater geanalyseerd. Het feit dat de sulfiden ontstonden bij temperaturen van boven de zeventig graden Celsius suggereert dat deze kort nadat de krater 39 miljoen jaar geleden gevormd werd bij een meteorietinslag ontstonden door de aanwezigheid van verwarmd water.

Ondanks het feit dat er tientallen miljoenen jaren zijn verstreken zijn de tekenen van leven in de krater nog steeds te zien. Volgens Parnell wekt dit de suggestie dat de ‘handtekening’ van levensvormen zich maar moeilijk laat wissen, hetgeen de kans dat rotsen op onze buurplaneet die ooit leven huisvesten nog steeds detecteerbare tekenen van organismen kunnen bevatten vergroot. Curiosity, de nieuwe rover van de ruimtevaartorganisatie NASA moet in 2012 op het oppervlak van de rode planeet landen en zou in staat moeten staan om bewijs van de vroegere aanwezigheid van levensvormen op de wereld op deze manier te vinden. Het voertuig zal uitgerust zijn met een spectrometer die gevoelig genoeg zal zijn om variaties van twee procent in zwavelisotopen te onwaren.

8 reacties

  • Candace

    18 maart 2010

    Als ze daadwerkelijk bewijs van leven vinden, dan zal dat een grote ontdekking zijn (en misschien een schok voor veel mensen, want dat zal betekenen dat leven in het heelal geen ongewoon verschijnsel is).

  • Johan

    18 maart 2010

    Ik ben benieuwd of Curiosity wel tegen die tijd op Mars is met al die geldtekorten.

  • willem

    18 maart 2010

    als er bewijs van leven .of uit gestorven leven gevonden wordt is
    dat een van de grootste ontdekking van de mens ooit gedaan

  • Nick

    19 maart 2010

    Even out of the box en een spreuk van Einstein.

    “Bewijs” is allom aanwezig. Monlithische structuren. Tal van scheppingsverhalen. De geschiedenis van de Indianen.( India ) Sagen en mythen uit lang vervlogen tijden..

    “Voorstellingsvermogen is belangrijker dan kennis.”

  • Frank

    21 maart 2010

    Ik vraag me soms wel eens af of we niet teveel denken in aardse termen, misschien is buitenaards leven wel zo anders dat het er wel is maar dat we naar de verkeerde symptomen zoeken.

  • Martijn

    22 maart 2010

    @Frank, we zoeken nu vooral naar koolstof gebaseerde levensvormen… omdat we gewoon niet anders weten.
    Het is lastig zoeken naar iets waarvan je niet weet of het bestaat, sowieso bestaan is relatief.
    Maar van koolstof gebaseerd leven op aarde weten we een hoop van af. Dus dat is denk ik de beste kans om iets in die richting te vinden.

  • bladerunner

    22 maart 2010

    @Martijn:
    Dat ben ik met je eens. Koolstof is om te beginnen een van de weinige elementen die al in de oudheid bekent waren. In het heelal is koolstof na waterstof, helium en zuurstof het meest voorkomende element. (Het komt o.a. vrij bij een supernova explosie waardoor het ontstaan van leven een direct gevolg is van zo’n explosie)
    Koolstof heeft verder dusdanige chemische eigenschappen waardoor het feitelijk een zo goed als oneindig aantal verbindingen kan aangaan (ring structuren en polymeren). Er zijn er ±10 miljoen bekent, en dat is meer dan alle verbindingen van de overige elementen bij elkaar. (Met uitzondering van waterstof, want alle koolstof verbindingen bevatten tevens waterstof). En omdat al deze verbindingen stabiel zijn en met uitzondering van de edelgassen alle andere elementen kunnen bevatten lijkt koolstof de ideale basis voor leven.

    Anders gezegd: een levensvorm gebaseerd op een willekeurig ander element zal een veel kleinere kans hebben om in bepaalde omstandigheden te overleven c.q. aanpassen of te kunnen evolueren en zal beperkt zijn in het aantal variaties.
    Verder kan het geen toeval zijn dat de simpelste koolstof verbinding (CH4 of te wel methaan) uitgescheiden en/of geproduceerd wordt door de simpelste levensvormen (bacteriën)!

  • rick

    5 augustus 2010

    het zou kunnen zijn dat er gefosseliseerde levenvormen zijn. al hoewel zijn levensvormen zonder beenderen moeilijk te vinden in een steen maar een sporen van oude bacterieën zou al genoeg zijn

Comments are closed.