Kleinste exoplaneet lijkt mogelijk meer op de aarde dan gedacht

In juni van het afgelopen jaar maakten astronomen bekend dat ze één van de kleinste planeten rond een andere ster dan de zon, een bruine dwergster, hadden gevonden. De exoplaneet, waarvan gedacht wordt dat het een rotsoppervlak heeft, werd gevonden met behulp van microlensing en zou 3,3 keer zo groot zijn als de aarde. Echter suggereert een nieuwe analyse dat de moederster van het object groter is dan werd verondersteld, wat betekent dat MOA-2007-BLG-192-L b – zoals de planeet wordt genoemd – zelf kleiner is. De exoplaneet zou slechts 1,4 zoveel massa hebben als onze wereld en bijna twee keer zo klein zijn. Toekomstige observaties moeten uitwijzen of de berekeningen die men heeft uitgevoerd ook daadwerkelijk kloppen.

De planeet kon gedetecteerd worden door gebruik te maken van een techniek die microlensing wordt genoemd, waarbij een ster zich precies tussen de aarde en een ander object bevindt. Het licht van de achtergrondster wordt hierbij verbogen door de zwaartekracht van de voorgrondster en versterkt gedurende een periode van enkele dagen tot weken. Maar als de meest nabijgelegen ster wordt omringd door een planeet, kan de aantrekkingskracht van dit object ervoor zorgen dat de achtergrondster voor enkele uren een stuk beter zichtbaar wordt vanaf het aardoppervlak. Men dacht dat de voorgrondster in kwestie een bruine dwerg zou zijn, maar observaties die zijn gedaan door een team van onderzoekers van het Paris Astrophysical Institute heeft een ander licht laten schijnen op de ster en diens metgezel.

Volgens Scott Gaudi, welke niet betrokken was bij het onderzoek, van de Staatsuniversiteit van Ohio zijn de bevindingen van groot belang voor de zoektocht naar planeten buiten het zonnestelsel die op onze eigen aarde lijken. “De ontdekking toont aan dat we dicht tegen de vondst van een tweede aarde zitten,” zei hij. In april of mei vervolgt het team hun onderzoek in het noorden van Chili, waar de moederster bestudeerd zal worden met de Very Large Telescope. Hoewel de planeet wat betreft de massa en grootte waarschijnlijk veel weg heeft van onze planeet, is het niet duidelijk of het leven kan herbergen. Omdat zijn metgezel naar alle waarschijnlijkheid een zeer zwakke rode dwerg is, denkt men dat het oppervlak van de exoplaneet bevroren is. Indien het omgeven wordt door een dikke dampkring van waterstof bestaat de kans dat de temperatuur die heerst op de wereld geschikt is voor leven.

4 reacties

  • Twix

    20 januari 2009

    Ik hoop dat het dit keer leven bevat ook al is het ondergronds.

    [Edit: fout is aangepast, bedankt!]

  • Rik

    20 januari 2009

    Het lijkt me dat het een kwestie van tijd is voordat men op een tweede aarde stuit. Maar ook al is het reuze interessant, helaas kunnen we niet meer doen dan naar het licht van de moederster kijken om meer te weten te komen over een exoplaneet. Wat zou ik graag willen dat we die objecten konden bezoeken met sondes!

  • lorenzorisack

    20 januari 2009

    @Rik : hopen dat de toekomst daar verandering in brengt. Vergeet niet dat we hier nog voor een lange tijd zullen rondlopen en de mens zijn grenzen telkens wil verleggen, Mars is de volgende maar zeker niet de laatste …

  • Gliese

    21 januari 2009

    In welk sterrenbeeld staat de moederster? En wat is de afstand mbt de aarde? Of heb ik er overheen gelezen?

Comments are closed.