Enorme broedplaats van sterren ontdekt in ons melkwegstelsel

Een team van onderzoekers heeft op een afstand van veertienduizend lichtjaar van onze planeet een uitgestrekt stervormingsgebied gevonden dat voorheen verscholen lag achter een dikke stofwolk. Het is één van de grootste in zijn soort in ons melkwegstelsel en kan men mogelijk meer vertellen over hoe dergelijke objecten zo’n omvang kunnen krijgen. CTB 102, zoals de broedplaats wordt genoemd, bestaat wellicht uit duizenden pasgeboren sterren die verspreid zijn over een gebied van ongeveer 380 lichtjaar en is een zogeheten H-II-gebied, waar de warmste en meest massieve sterren ervoor zorgen dat waterstofgas diens elektronen verliest en dus geïoniseerd wordt. De bekendste van deze gebieden is de Orionnevel, die ongeveer tien keer zo klein is als de pas ontdekte broedplaats.

Lang wist men niet af van het bestaan van CTB 102, omdat het zich in een andere spiraalarm bevindt dan ons – om precies te zijn in de Perseus-arm. Hierdoor wordt het licht dat het gebied uitstraalt grotendeels geblokkeerd door stof. Diens grootte en de afstand tussen de broedplaats en de aarde werd bepaald aan de hand van radiogolven die uitgestoten worden door waterstofgas dat tussen de sterren die CTB 102 vormen te vinden is. De broedplaats is waarschijnlijk zo groot geworden vanwege het feit dat winden van de warmste sterren ervoor zorgden dat het gas en stof in het gebied naar buiten werd ‘geblazen’ en het zich langzaam kon verspreiden. “Massieve sterren zijn de voornaamste beeldhouwers van gas en stof,” aldus teamlid Charles Kerton van de Staatsuniversiteit van Iowa.