Niet alleen mensen kunnen dikker worden…

Niet alleen mensen kunnen dikker worden om daarna af te slanken. Dat is de conclusie van enkele wetenschappers aan de Princeton Universiteit. Sommige planeten kunnen ook door een vettere stage gaan waarbij ze rond hun evenaar tijdelijk aanzwellen. Dit zou een mogelijke verklaring kunnen geven waarom sommige gasreuzen onverwacht groot zijn. In ons zonnestelsel gaat het voornamelijk over Jupiter en Saturnus maar ook de grootte van een groot aantal exoplaneten kan niet verklaard worden volgens de standaardtheorie. De zogenaamde “warme Jupiters” kunnen tot wel 30% groter zijn dan de standaardtheorie toelaat. Tot nu toe namen astronomen aan dat warme Jupiters enkel konden kleiner worden omdat deze planeten enkel kouder worden en koud gas een kleiner volume inneemt dan warm gas.

De astronomen van de Princeton Universiteit hebben nu echter ontdekt dat dit effect tijdelijk -tot enkele miljarden jaren- gestopt kan worden door de enorm elliptische baan van deze planeten. De excentriciteit van deze planeten is ongeveer 5%.  Dit zorgt ervoor dat per revolutie het gas een tijd samengedrukt en vervolgens weer ‘uitgerekt’ wordt. Dit gaat het koelingseffect van het gas tegen. Naarmate de leeftijd van de planeet toeneemt, zal de elliptische baan steeds cirkelvormiger worden, waardoor de planeet kleiner zal worden. Tenslotte dient gezegd te worden dat via dit model niet alle groottes kan verklaard worden. Er wordt immers vanuit gegaan dat de planeet in het begin zeer excentrieke banen volgen, een scenario dat eerder een uitzondering en niet de regel is.