Cassini kiekt ‘samengesmolten’ manen Dione en Rhea

Het is alom bekend dat de ruimtesonde Cassini, die al ruim zes jaar onderzoek verricht aan ringenplaneet Saturnus en diens manen, geregeld beelden naar de aarde verstuurd die ons doen verbazen. De laatste opname die één van de camera’s van het vaartuig heeft weten te produceren, is echter wel heel bijzonder. Het toont de manen Dione en Rhea, die vanwege het feit dat het tweetal op één lijn stond met de sonde samengesmolten lijken te zijn. Een optische illusie in de ruimte, dus.

De grootte van de twee manen verschilt niet veel, maar Dione, de kleinere van het tweetal, bevond zich op het moment dat de opname tot stand kwam, op 27 juli jongstleden, dichter bij het vaartuig dan diens metgezel. Omdat de manen een soortgelijk albedo, of reflectiviteit, hebben en in het zuidpoolgebied van Dione een bijzonder grote krater te vinden is, lijken de twee objecten één achtvormige maan te vormen.

Dione heeft een diameter van 1123 kilometer en Rhea van 1528 kilometer.