Geboorte melkwegstelsel bijna perfect gesimuleerd

Net als een trotse vader die een foto laat zien van zijn pasgeboren kind heeft kosmoloog Ben Moore van de Universiteit van Zurich in Zwitserland een opname getoond van een sterrenstelsel dat volgens hem veel lijkt op het melkwegstelsel na diens geboorte. Het model dat hij en enkele collega’s op hebben gesteld van hoe ons stelsel er in het verre verleden ongeveer uit zag werd gecreëerd met behulp van een supercomputer en is de meest gedetailleerde simulatie ooit van een sterrenstelsel ‘in aanbouw’. Het team van onderzoekers maakte gebruik van alle ruwe ingrediënten en gedetailleerde interacties die normaal gesproken essentieel zijn voor de vorming van stelsels.

De simulatie bevat een halo van donkere materie, waterstof- en heliumgassen en krachten die invloed uitoefenen op deze materialen, zoals schokgolven van exploderende sterren. Uit het model, dat kort na de oerknal zou beginnen en twee miljard later zou eindigen, vloeide een spiraalstelsel voort waarvan de massa en vorm gelijk is aan die van de Melkweg in diens jeugdfase. “Voor de eerste keer hebben we individuele moleculaire wolken, de warme halo van donkere materie en koude gasstromen die als een rivier door het stelsel bewegen in kaart kunnen brengen,” aldus Moore. Het koude gas blijkt essentieel te zijn voor de vorming van een groot aantal sterren in de kern van het sterrenstelsel. Volgens Moore is de simulatie is echter niet perfect, aangezien de verdikking in het centrum van het stelsel ongeveer drie keer zo massief is als daadwerkelijk het geval is ons melkwegstelsel.