Er komt een einde aan de sonde Galileo

Zondag komt er een einde aan de 14 jaar lange durende missie van de Amerikaanse Galileo, een van de meest succesvolle ruimtemissies ooit. Galileo duikt de atmosfeer van de planeet Jupiter binnen en wordt daar dan verpletterd door de hitte en de druk. Dat zou nog interessante informatie over de planeet moeten opleveren. Galileo werd in 1898 gelanceerd door het ruimteveer Atlantis. Na twee scheervluchten langs de Aarde en een langs Venus werd het tuig richting Jupiter geslingerd. Onderweg maakte het nog foto’s van enkele asteroïden, de eerste keer dat zoiets van dichtbij gebeurde.

In 1995 kwam Galileo in een baan om Jupiter. Het boekte nog een primeur toen het kleine sonde liet binnendringen in de atmosfeer van Jupiter. De volgende jaren maakte Galileo 36 scheervluchten langs de manen van Jupiter. Het verkende de vulkanen op de maan Io, de grootste maan in het zonnestelsel, en ontdekte dat er oceanen zijn onder de ijslagen op de manen Europa, Ganymedes en Callisto. Vooral Europa bleek interessant. Vermoeden wordt dat er in de oceaan daar mogelijk leven is, naar analogie met meren onder het ijs op Antarctica. Om dat uit te klaren, is er een nieuwe missie naar Europa gepland.

Galileo had in 1997 moeten afgesloten zijn maar omdat het tuig nog in erg goede staat verkeerde, ondanks de radioactieve straling van Jupiter werd de missie twee keer verlengd. Tenslotte raakte het tuig toch beschadigd. Galileo moest daarna eeuwig rond Jupiter cirkelen maar dat plan werd opgegeven. Gevreesd werd dat het tuig ooit zou botsen met Europa, waardoor eventuele leven daar besmet zou worden met aardse bacteriën. Om dat te vermijden, wordt Galileo nu in de atmosfeer van Jupiter gestuurd.

Galileo zal zondag om 21.49 uur Nederlandse tijd, Jupiters atmosfeer induiken volgens de NASA.