Brandstoftank Space Shuttle aangekomen bij KSC

De vernieuwde brandstoftank voor NASA’s Space Shuttle Discovery is na een reis van vijf dagen eindelijk aangekomen bij het Amerikaanse Kennedy Space Center. Zo kan NASA na ruim een jaar weer beschikken over de bekende Space Shuttle.

Door het gereed komen van de roestkleurige brandstoftank, genaamd ET-120, is het weer mogelijk om ruimtevluchten te plannen met de bekende Space Shuttle. Op 1 februari 2003 vloog namelijk NASA’s Columbia ruimteveer in brand en spatte daarna uit elkaar. Alle zeven astronauten die zich op dat moment bevonden in de vlammenzee kwamen om. Deze wetenschappelijke vlucht eindigde treurig in de atmosfeer van de aarde. De oorzaak van deze ramp die velen gevolgen had was een stuk isolerend piepschuim dat bij de lancering van de shuttle was losgeraakt van de brandstoftank en dat vervolgens tegen de linkervleugel insloeg. Zo konden hete gassen de vleugel vervolgens binnendringen en zorgen voor een grote brand in het ruimteveer dat later explodeerde. Deze ramp zorgde ervoor dat het Space Shuttle programma van NASA geruime tijd plat lag.


Vreugde na aankomst van de 47 meter lange brandstoftank

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie wil daar verandering in brengen. Bij het nieuwe ontwerp is onder andere het loslatende isolerend piepschuim vervangen door een ander isoleren materiaal, dat volgens NASA niet los kan gaan. Het isolerend materiaal zal ervoor zorgen dat de extreem koude vloeistoffen, in de tank van de Space Shuttle niet te snel opwarmen. Als dat wel zou gebeuren zal er een gevaarlijke hoge druk ontstaan in de tank die grote gevolgen hebben. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie neemt daarom ook geen enkel risico en liet de 47 meter lange brandstoftank opnieuw bouwen. Lockheed Martin in Michoud Space Systems Assembly Facility, dat zich bevind in New Orleans maakte een nieuw ontwerp en bouwde het ontwerp in 9 maanden tijd. De roestkleurige brandstoftank werd op 31 december jongstleden uiteindelijk geplaatst op een speciaal transportmiddel. Die bracht het gevaarte even later naar een groot schip dat de brandstoftank transporteerde naar Florida via de Mississippi-delta en de Golf van Mexico. Het schip is na een reis over de Banana-rivier eergisteren, woensdag 5 januari, gearriveerd op de plaats van bestemming, het Kennedy Space Center in de staat Florida.

Michael Kostelnik van NASA zei na het aankomen van de externe tank het volgende: “we hebben na de terugkeer van de brandstoftank alle elementen voor het systeem van de Space Shuttle. Deze tank zal de veiligste zijn die we ooit hebben gebruikt”.

Tijdens een reis van maarliefst 1450 kilometer werd de externe tank beschermd door een speciaal ontworpen vrachtschip, Pegasus, dat werd voorgetrokken door een enorme trekschuit.

De enorme brandstoftank zal vastgekoppeld worden aan Shuttle Discovery, die naar verwachting tussen 12 mei en 3 juni 2005 gelanceerd zal worden. De Space Shuttle zal maarliefst zeven astronauten naar het International Space Station vervoeren. De commandant, Eileen Collins, James Kelly, Stephen Robinson, Soichi Noguchi, Wendy Lawrence, Andrew Thomas en Charles Camarda.


Brandstoftank Space Shuttle aangekomen bij Kennedy Space Center

Bron: Spaceflight Now