50 procent foto’s van Huygens-sonde verloren

Zojuist heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA bekendgemaakt dat 50 procent, ofwel de helft van alle foto’s van de Huygens-sonde, verloren zijn gegaan.

Eén van de twee datakanalen van het moederschip, de Cassini-sonde, dat de gegevens en foto’s van de Huygens-sonde doorseint naar het grote controlecentrum in Darmstadt, Duitsland, heeft het begeven. Daardoor is waarschijnlijk de helft van alle gegevens en beelden van Huygens verloren gegaan.

Ook loopt het versturen van gegevens van de windsnelheden op Saturnus-maan Titan enige vertraging op. “Het leek allemaal perfect te gaan, maar later blijkt toch dat enkele instrumenten het hebben begeven. Het is een tegenvaller, want ruim 200 foto’s kunnen we niet meer op aarde ontvangen”, aldus een woordvoerder van ESA.

De Huygens-sonde, is op 25 december jongstleden losgekoppeld door het moederschip, de Cassini sonde. Na een reis van ruim twintig dagen heeft de Huygens-sonde dan eindelijk maan Titan bereikt en tweeëneenhalf uur de atmosfeer onderzocht. Op een hoge snelheid is de sonde op 14 januari om 13.24 uur, met behulp van een drietal parachutes, geland op het oppervlak van de maan.

Kort voor zijn aankomst bij de mysterieuze maan van planeet Saturnus, moest een voorgeprogrammeerde timer de Europese sonde als het ware ‘wakkerschudden’. Dat gebeurde allemaal om 10.06 uur Nederlandse tijd. Huygens drong toen de atmosfeer van maan Titan binnen met een hoek van ongeveer 65° en een snelheid van 6 kilometer per seconde. De sonde bevond zich op dat moment op de dagzijde van de Saturnusmaan.

Huygens werd tijdens zijn afdaling beschermd door een hitteschild. Binnen 2 à 3 minuten nam de snelheid van de sonde met ruim 400 meter per seconde af. Daarna werd op een hoogte van 155 meter een drietal parachutes ontplooid met een diameter van zo’n 2,6 meter.

Dezelfde parachutes zouden na 2,5 seconden het achterste gedeelte van Huygens wegrukken, zodat de hoofdparachute met een diameter van 8,3 meter zich kon ontvouwen. Die moest de sonde op dat moment goed stabiliseren. Daarna werd het voorste gedeelte van het hitteschild afgestoten. Enkele minuten later begon Huygens met het onderzoeken van de Titaanse atmosfeer en het verzamelen van verschillende wetenschappelijke gegevens. De apparatuur van de sonde kon toen metingen gaan verrichten van de structuur, dynamica en scheikundige processen.

Tijdens de afdaling in de Titaanse atmosfeer zijn er ook een aantal foto’s gemaakt. Alle gegevens zijn verstuurd naar het moederschip Cassini, dat zich op dat moment ongeveer 60.000 kilometer van maan Titan bevond.

De volledige afdaling door de nog vrijwel onbekende atmosfeer van Titan heeft zo’n 140 minuten geduurd. Huygens is even later met een snelheid van circa 6 meter per seconde geland op het oppervlak van maan Titan. Na de landing, kon hij het oppervlak van Titan gaan bestuderen, zolang de batterijen de instrumenten aan boord van energie konden voorzien. De Cassini-sonde moest zich dan nog wel boven de Titaanse horizon bevinden, wat maar 130 minuten het geval was.

Op dat ogenblik richtte Cassini zijn schotelvormige antenne naar onze Blauwe Planeet, zodat alle gegevens van Huygens verstuurd konden worden en ontvangen werden op aarde. Dat gebeurde met de 70-meter antenne van de NASA in Canberra, Australië, na een tijd van ongeveer 67 minuten.

Titan is een vooral unieke wereld in het zonnestelsel. De maan is groter dan planeet Mercurius en iets kleiner dan de rode planeet, Mars. Titan is vooral zo uniek door haar dikke, wazige dampkring, die bestaat uit stikstof en koolstof. Deze twee bestanddelen kunnen belangrijke informatie opleveren die wetenschappers op aarde kunnen onderzoeken. Wetenschappers willen namelijk met deze informatie een duidelijker beeld krijgen over het ontstaan van onze planeet, de aarde. De scheikundige samenstelling van de Titaanse atmosfeer lijkt veel op de nog jongere aarde. De temperatuur op Titan is niet zoals op onze planeet. Gemiddeld wordt het niet warmer dan minus 180 graden celsius op de maan.

Bron: NOS