Massale belangstelling voor toekomstige ruimtevluchten

Al ruim 13 500 potentiële klanten hebben zich aangemeld voor een toeristische ruimtevlucht met de ‘Virgin Galactic Spaceliner’. Dat zei de baas van Virgin, Richard Branson, enkele dagen geleden in een interview met de televisiezender BBC.

Richard Branson, een excentrieke zakenman en eigenaar van luchtvaartmaatschappij Virgin Atlantic, zei afgelopen zondag in een interview met de Engelse televisiezender BBC, dat de eerste toeristische ruimtevluchten in de komende drie jaar zullen plaatsvinden. In september 2004 tekende Branson een contract met Mojave Ventures voor de bouw van de benodigde ruimtevaartuigen die de naam ‘Virgin Galactic Spaceliner’ zullen dragen. Mojave Ventures is het bedrijf van luchtvaartpionier Burt Rutan.

Rutan is de man achter het ontwerp en de bouw van SpaceShipOne (SS1). Dit particuliere ruimtevaartuig won de prestigieuze Ansari X-Prize in oktober 2004, een mijlpaal in de geschiedenis van de ruimtevaart. Het privé-ruimteschip bereikte als eerste particuliere toestel een hoogte van 100 kilometer boven het oppervlak van de aarde. Dit is de algemeen aanvaarde grens tussen de atmosfeer van de aarde en de vrije ruimte.

Het ruimtevaartuig werd op hoogte gebracht door het draagvliegtuig ‘White Knight’. Het vliegtuig lanceerde SpaceShipOne op een hoogte van ruim 15 kilometer waarna de astronaut aan boord van SS1 de overige 85 kilometer naar boven zelf aflegde. Het draagvliegtuig ‘Eve’ zal de Virgin Galactic Spaceliners op hoogte brengen.

“Voordat het toestel de aardse atmosfeer weer binnendringt zullen de Spaceliners een vorm aannemen als een reusachtige shuttle”, legt Branson uit. “Door deze vorm wordt snelheid geminderd en kan een veilige terugkeer door de dampkring gewaarborgd worden”, voegt hij toe. “Dit is het grote verschil tussen de Spaceliners en de ruimtevaartuigen van NASA. De toestellen van de NASA krijgen door hun hoge snelheid met een enorme hitte te maken wanneer ze terugkeren in de aardse atmosfeer. Dat is bij ons niet het geval, waardoor de Spaceliners een stuk veiliger zullen zijn dan ruimtevaartuigen van de NASA”, Aldus Branson.

Momenteel worden in de Verenigde Staten vijf ‘Virgin Galactic Spaceliners’ gebouwd. De ruimtevaartuigen zullen plaats bieden aan minimaal vijf astronauten. De vlucht duurt in totaal ruim drie uur en in die tijd zullen de astronauten enkele minuten van gewichtsloosheid ervaren.

Belangstellenden dienen 100.000 pond, ongeveer 142.000 euro, voor een ticket neer te leggen en moeten voor de reis een aantal dagen trainen in een apart centrum.

Het eerste ruimtevaartuig zal VSS-Enterprise gaan heten. Branson gaat natuurlijk zelf mee met de eerste vlucht, evenals zijn kinderen en zijn ouders. Alleen zijn vrouw Joan ziet een ruimtevlucht niet zo zitten.

Bron: BBC