Einde voor Hubble Space Telescope nabij

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft maandag besloten geen extra geld uit te trekken om de ruimtetelescoop Hubble langer in bedrijf te houden. Daardoor komt over twee jaar een einde aan de missie van de telescoop, die wetenschappers sinds zijn lancering in 1990 in staat heeft gesteld tot diep in het heelal te kijken.

De regering in het Witte Huis legde het Congres een begroting voor, waarin slechts genoeg financiële ruimte is om de Hubble gecontroleerd in de oceaan te laten storten. ‘Er is geen hoop meer voor de Hubble’, klonk het tijdens de eerste persconferentie van NASA. Volgens Steve Moskowitz van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie is een nieuwe onderhoudsmissie naar de Hubble te riskant. Sinds 1990 is vier keer onderhoud gepleegd aan de telescoop. Veel astronomen hoopten dat de telescoop na een nieuwe onderhoudsmissie nog tot 2011 in gebruik kon blijven.

De zonnecellen die de telescoop van energie voorzien, kunnen zonder nieuw onderhoud nog tot uiterlijk 2007 mee. Daarna is het de bedoeling dat het gevaarte op gecontroleerde wijze in de oceaan stort. Sinds zijn lancering heeft de Hubble wetenschappers geholpen de ouderdom van het Melkwegstelsel vast te stellen. Ook heeft de ruimtetelescoop meer bewijs verzameld voor de ‘big bang-theorie’ over het ontstaan van het heelal.


Foto’s genomen door de de Hubble Space Telescope. Uiterst links de ‘Tadpole’, rechtsonder ‘The Cone Nebula”, twee botsende Spiraalstelsels, en rechtsboven de geboorte van een ster in de ‘Omega Nebula’

De Hubble ruimtetelescoop, ofwel Hubble Space Telescope, HST is een ruimtetelescoop die bestaat uit een aantal precisie-instrumenten voor astronomische waarnemingen die als een satelliet sinds de lancering op 24 april 1990 rond de aarde draait. De Hubble Ruimtetelescoop wordt gebruikt voor optische waarnemingen. De telescoop bezit ook een infraroodcamera. Voor observaties in het röntgengolflengtegebied wordt gebruik gemaakt van het Chandra X-Ray Observatory.

Door het ontbreken van een atmosfeer in de ruimte is een ongekend scherpe afbeelding van verre astronomische objecten mogelijk. Eén van de bekendste foto’s die genomen is door de Hubble ruimtetelescoop is van de ‘Adelaarsnevel’, deze foto is volgens veel astronomen de mooiste foto ooit genomen van een object in het heelal.

Helaas bleek de ruimtetelescoop aanvankelijk na de lancering niet goed te werken omdat de hoofdspiegel door een instrumentatiefout in de verkeerde vorm was geslepen. Een tweede ruimtemissie in december 1993 waarbij door astronauten onder andere een corrigerende spiegel werd aangebracht verhielp dit euvel. In de jaren hierna zijn nog een aantal andere onderhoudsmissies uitgevoerd.

Intussen werden al plannen gemaakt voor de volgende, betere en grote ruimtetelescoop; anderzijds stonden ook in de op aarde gebaseerde astronomie de ontwikkelingen niet stil en werd het mogelijk, onder andere door het combineren van een groot aantal kleinere telescoopbeelden en het in ‘real-time’ computergestuurd corrigeren van de optische fouten veroorzaakt door temperatuurverschillen en turbulentie in de atmosfeer, ook vanaf de aarde plaatjes te maken die niet meer voor die van de HST onderdoen, voor een fractie van de kosten.

Bron: Space.com