Succesvolle lancering Ariane-5 ECA

Op de lanceerbasis Kourou in Frans-Guyana is zaterdag een cruciale lancering van de Ariane-5 ECA, succesvol afgelopen. Na de mislukking van haar eerste missie heeft de nieuwe Europese raket haar deugdelijkheid aangetoond en heeft zij de status verworven van krachtigste commerciële draagraket ter wereld.

De Ariane-5 ECA is een model van Ariane-5 dat tot tien ton aan nuttige lading kan meenemen naar een voorlopige geostationaire baan, ruim drie ton meer dan de standaard Ariane-5 met één enkele nuttige lading. De nieuwe draagraket kan twee zware, 4,5 ton, satellieten naar een voorlopige geostationaire baan brengen, of drie van ongeveer 2,5 à 3 ton. Hoe meer satellieten een draagraket kan meenemen, hoe goedkoper de factuur wordt voor de klant die een kunstmaan de ruimte in wil krijgen. Een Ariane-lancering zou tussen de 123 en 150 miljoen euro kosten.

Op 11 december 2002 vloog de opgewaardeerde Ariane-5 voor het eerst, en meteen op commerciële basis. Maar door een koelingsprobleem met de uitlaat van de nieuwe hoofdmotor Vulcain-2 week het vijftig meter hoge gevaarte van zijn koers af en diende het drie minuten na lancering te worden vernietigd. Twee satellieten gingen hiermee mee verloren.

De ministers van het Europese ruimtevaartbureau ESA injecteerden tijdens “crisisberaad” in mei 2003 miljoenen euro’s in een programma om de Ariane-5 ECA nog eens grondig na te kijken, te verbeteren en verder uit te proberen middels twee proeflanceringen.

De eerste van die twee startte zaterdag om 22.03 uur Nederlandse tijd. Het lanceervenster ging om 21.49 uur open en bleef dat tot 22.10 uur. Problemen met een meting rond de druk in de eerste trap en één der meegevoerde satellieten hadden voor vertraging gezorgd.

Tijdens de 165ste vlucht van een Ariane, de 21ste van een Ariane-5 en de eerste van dit jaar, waren voor een totaal gewicht van 8,3 ton drie satellieten aan boord. De 3,6 ton wegende XTAR-EUR kwam een kleine 25 minuten na lancering vrij. XTAR is een Amerikaans-Spaanse satelliet. De XTAR-EUR is de eerste commerciële telecomsatelliet die antwoordzenders in de X-band heeft. Vanuit een geosynchrone baan gaat zij zeker 15 jaar instaan voor militaire en regeringscommunicatie.

Ruim 31 minuten na lift-off kwam de Sloshsat-Flevo vrij, een door het Nederlandse ruimtevaartbureau NLR ontwikkelde satelliet dat de gevolgen van klotsende vloeistof voor raketten en satellieten moet nagaan. De 127 kilo wegende kubus moet met name 33,5 liter gedemineraliseerd water door elkaar schudden.

De “derde” passagier, de Maqsat-B2, is gebouwd door het Duitse bedrijf Kayser-Threde. De eerste functie van deze 3,6 ton wegende nepsatelliet is gewicht in de Ariane-5 stoppen, teneinde de prestaties van de opgewaardeerde raket te evalueren. De kunstmaan, die bovenaan de tweede trap van de Ariane vastgehecht bleef, verrichtte wel technologische metingen en stuurde beelden door.

Na het uitzetten van de Nederlandse satelliet brak in het vluchtleidingscentrum spontaan applaus uit, als teken dat de lancering geslaagd was. Door de geslaagde lancering versterkt Arianespace zijn concurrentiepositie in de ruimtevaart.

Bron: Spaceflight Now