Onverklaarbaar object zendt krachtige radiopulsen uit

Sterrenkundigen hebben een object ontdekt dat zeer krachtige radiopulsen uitzendt. Het fenomeen is niet te vergelijken met enig ander bekende bron. Het object is ontdekt en bestudeerd door de Very Large Array radiotelescoop in New Mexico, maar zonder resultaten. De radiosignalen komen vermoedelijk van een bron nabij het middelpunt van het melkwegstelsel.

Elke puls duurt 10 minuten en herhaalt zich elke 77 minuten. Als de bron inderdaad nabij het centrum van het melkwegstelsel is, dan is het een van de meest krachtige radiozenders in het sterrenstelsel. De vorm en de timing van de pulsen sluiten radio pulsars en andere bekende bronnen uit. Het object zou een magnetar kunnen zijn – een neutronenster met een ultrasterk magnetisch veld.

Om meer te weten te komen, wordt nu ook de Green Bank radio telescoop in West Virginia gebruikt, en hoopt men de Chandra X-ray Observatory van de NASA te mogen gebruiken om te kijken of het ook röntgenstraling uitzendt.

De Chandra X-ray observatory is een satelliet die waarnemingen doet in het röntgengebied. De satelliet is op 23 juli 1999 door de Space Shuttle Columbia in een elliptische baan om de aarde geplaatst. De meest nabije afstand tot de aarde bedraagt 16.000 kilometer, de verste afstand bedraagt 133.000 kilometer. De baan is elliptisch omdat de satelliet alleen kan waarnemen boven de Van Allen Gordels. Door deze baan kunnen er per omwenteling van 64 uur en 18 minuten, 55 uur besteedt worden aan waarnemingen.

Voor het doen van optische waarnemingen wordt gebruik gemaakt van de Hubble Space Telescope. Een röntgentelescoop werkt volgens heel andere principes dan een optische telescoop. Röntgenstralen gaan door hun hoge energie dwars door een spiegel heen. Daarom moeten ze onder een zeer kleine hoek de parabolische en hyperbolische spiegels raken, waarna ze in het brandpunt samenkomen. Het instrumentarium bestaat uit enkele wetenschappelijke instrumenten, zoals hoge resolutiecamera’s en diverse interferonmeters, een telescoop met parabolische en hyperbolisch spiegels en het algemene systeem voor de voorziening van energie en beweging van de satelliet.

De satelliet kan waarnemingen doen die op aarde niet mogelijk zijn omdat röntgenstraling niet door de atmosfeer kan dringen. Er worden waarnemingen gedaan van zeer energierijke processen in het heelal zoals neutronensterren, zwarte gaten en overblijfsels van supernova’s. De Chandra X-Ray Observatory is vernoemd naar de astronoom en fysicus Subramanyan Chandrasekhar.

Bron: New Scientist