Verste sterrenstelsel tot nu toe ontdekt

Astronomen hebben een melkwegcluster ontdekt dat zich negen miljard lichtjaren van de aarde bevindt. Dat is een nieuw afstandsrecord. Negen miljard lichtjaren komt neer op 85.100 met maarliefst 18 nullen. Het huidige record stond op 8.5 miljard lichtjaren.

Een melkwegcluster is een bundeling van verschillende sterrenstelsels. Het nieuwe cluster is even zwaar als een paar duizend versies van de melkweg, ons eigen sterrenstelsel. Het nieuwe stelsel is ontdekt door de Spizer Space Telescope, eigendom van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

Volgens de astronomen is het opmerkelijk dat zo’n omvangrijk object zich in zo’n relatief jong deel van het universum bevindt. Ze hebben becijferd dat het moet zijn ontstaan toen het universum nog maar op eenderde van zijn huidige leeftijd was. Tot nog toe gingen wetenschappers ervan uit dat zulke complexe structuren zich pas veel later ontwikkelden.

De eerste melkwegen zouden volgens de astronomen een paar honderd miljoen jaar na de ‘Big Bang’, de oerknal, zijn ontstaan. In de miljard jaren die volgden, zouden deze melkwegen clusters hebben gevormd. Het nieuwe cluster dat de astronomen hebben gevonden, zou begonnen zijn te groeien toen het universum ongeveer 2.5 miljard jaar oud was, en twee miljard jaar later zijn gestopt.

Astronomen hebben bovendien een gas gevonden dat alleen voorkomt in kolossale ruimteobjecten. Op foto’s van het in 1999 gelanceerde Europese ruimteschip XMM-Newton is te zien dat het gas een bolvormige gedaante heeft aangenomen. Dit wijst er volgens de experts op dat het gaat om een relatief oud melkwegcluster. “Een nogal onverwachte ontdekking”, menen de astronomen.

Het nieuwe cluster, XMMU J2235.3-2557 genaamd, is gevonden met behulp van verfijnde technieken die speciaal voor dit doeleinde zijn ontwikkeld. Deze onderzoeksmethode maakt het volgens de wetenschappers mogelijk om in de toekomst objecten te kunnen vinden die nog verder van de aarde verwijderd zijn.

In totaal zijn er tot nu naast XMMU J2235.3-2557 nog vijf andere clusters gevonden die zich op meer dan 7,5 miljard lichtjaren van de aarde bevinden. Ter vergelijking: binnen 3,5 miljard lichtjaren van de aarde bevinden zich zeker duizend van dergelijke opeenhopingen van sterrenstelsels.

De oorzaak van dat verschil moet volgens de astronomen gezocht worden in het feit dat het om een relatief jong gedeelte van het universum gaat, waarin de aanwezige sterrenstelsels nog niet heel veel tijd hebben gehad om zich te ontwikkelen.

Bron: New Scientist