Lancering Space Shuttle nog steeds risicovol

De NASA kan niet garanderen dat de Space Shuttle Discovery het noodlot dat de Columbia ruim twee jaar geleden ten deel viel, zal ontlopen. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft toegegeven dat de lancering van een Space Shuttle nog steeds een risicovolle aangelegenheid is, ondanks het feit dat monteurs de afgelopen twee jaar druk bezig zijn geweest om de gevaren in te dammen.

Toch zal de geplande lancering van de Discovery op 15 mei gewoon doorgaan. Het zal de eerste vlucht van een Amerikaans ruimteveer zijn sinds de tragedie met de Columbia op 1 februari 2003. Die ramp werd veroorzaakt doordat een stuk isolatieschuim afbrak en de linkervleugel flink beschadigde. De shuttle stortte neer en alle zeven bemanningsleden waren op slag dood.

Bij de Discovery heeft de NASA de isolatieschuimlaag, die was bedoeld om ijsvorming tijdens de lancering tegen te gaan, inmiddels vervangen door radiatoren bij de brandstoftank. Maar doordat er op andere plekken op het ruimteveer nog wel van isolatieschuim gebruik wordt gemaakt, is een catastrofe nog steeds niet uitgesloten.

Een ongeluk zit in een klein hoekje. Onder de meest nadelige omstandigheden hoeft er volgende maand maar een stukje schuim ter grote van een marshmallow en met een gewicht van 9 gram af te breken om een brandstoftank te vernietigen en het noodlot van de Discovery te bepalen. Ter vergelijking: bij de Columbia was het een stuk ter grote van een handbagagetasje die de complete linkervleugel aan diggelen sloeg.

En als de schuimlagen het houden, is er altijd nog het rondvliegende puin dat bij elke lancering vrijkomt, dat een mogelijk gevaar voor het ruimteveer kan vormen.

De NASA wil naar eigen zeggen zo eerlijk mogelijk zijn over de risico’s van zo’n lancering. Dat betekent echter niet, dat de ruimtevaartorganisatie ook verwacht dat zo’n rampscenario zich zal voltrekken. De kans dat er zoiets gebeurt, is ongeveer even groot als de kans dat je bij een fataal auto-ongeluk betrokken raakt terwijl je naar het vliegveld rijdt, zo relativeert een woordvoerder het.

En dat risico is voor de NASA acceptabel. Volgens de woordvoerder is het in het belang van zowel de organisatie als de Amerikaanse samenleving, dat de geplande vlucht doorgaat. “Als je alleen al het risico van het afbreken van schuim voor honderd procent wilt uitsluiten, ben je vele jaren verder. Bovendien zullen de brandstoftanks dan helemaal opnieuw moeten worden ontworpen.”

Volgende week donderdag zal de NASA al een testvlucht met de Discovery uitvoeren. Vandaag wordt het ruimteveer naar het lanceerplatform verplaatst.

De astronauten krijgen aan boord de beschikking over vijf verschillende typen reparatiekits. Daarmee kunnen ze ter plekke eventuele gaten dichten. Maar het beschikbare gereedschap kan slechts gaten met een beperkte omvang repareren. Apparatuur waarmee gaten zo groot als die in de Columbia ontstonden kunnen worden hersteld, zal naar verwachting pas over een jaar of twee beschikbaar zijn. De NASA heeft er ondanks de risico’s vertrouwen in dat het project, dat Return to Flight gedoopt is, een succes zal worden.

Bron: New Scientist