ESA lanceert nieuwe Marsmissie

Europa keert terug naar Mars, zo heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA vrijdag bevestigd. In 2011 wil de organisatie een mobiel landingsvaartuig naar de rode planeet zenden die in 2013 op Mars moet landen.

De beoogde missie moet officieel nog worden goedgekeurd door de 15 leden van de ESA, die in december op ministerieel niveau bijeen komen om hierover een definitief besluit te nemen.

De ESA maakt zich echter sterk voor een terugkeer naar de rode planeet, mede omdat de missie van de vorige Europese Marslander, de Britse Beagle 2, in 2003 op een complete mislukking is uitgelopen. Sinds de afdaling in de atmosfeer van Mars is er nooit meer iets van de sonde vernomen.

"We weten dat we gaan, we willen gaan en de intentie is om te gaan, alleen zijn er nog vreselijk veel stappen te nemen tussen nu en het moment van gaan”, zo verwoordde Mark Sims van de universiteit van Leicester die de missie helpt opzetten, het krachtige voornemen van de ESA.

De beoogde Europese Marsrover zal op zoek gaan naar vroegere en mogelijk tegenwoordige sporen van leven op Mars, een vraagstuk dat miljoenen sterrenkundeliefhebbers bezighoudt.

Met behulp van talrijke wetenschappelijke instrumenten zal het mobiele laboratorium daarvoor onderzoek uitvoeren dat het huidige werk van de Marsrovers Spirit en Opportunity moet aanvullen.

Deze twee Amerikaanse Marsverkenners rijden sinds begin 2004 over het Marsoppervlak. Het duo heeft onder meer de (vroegere) aanwezigheid van water op Mars aangetoond en duizenden foto’s van de buurplaneet naar de aarde gestuurd. Hun succesvolle missie werd onlangs verlengd tot september 2006.

De Europese rover zal met een aantal nieuwe instrumenten worden uitgerust waarmee de sonde de dunne atmosfeer van Mars zal onderzoeken om eventuele biologische sporen te achterhalen. Ook zal er geboord worden in het Marsoppervlak om water te vinden en de samenstelling van de bodem te doorgronden. Daarnaast zal een seismometer eventuele seismologische activiteit in kaart brengen.

Voorlopig bestaan er drie ontwerpen voor de ambitieuze Marsmissie: de BeagleNet, de ExoMars en een variant van de laatste, de ExoMars-Lite. De redelijk grote ‘veldbioloog’ ExoMars lijkt vooralsnog de beste kans te maken.

De exacte landingsplek zal met behulp van de mars Express worden bepaald, de succesvolle Europese Marssonde die sinds eind december 2003 in een baan om de rode planeet cirkelt.

Er doen al suggesties de ronde, zoals de regio Elysium. Er zijn sterke aanwijzingen dat zich hier onder het oppervlak een grote, bevroren zee bevindt. Dat maakt Elysium op het oog een ideale plek voor een speurtocht naar buitenaards leven.

Bron: BBC