Lancering Discovery mogelijk week uitgesteld

De lancering van de Space Shuttle Discovery wordt mogelijk een week uitgesteld, omdat de NASA meer tijd nodig heeft om het papierwerk af te ronden. Dat heeft het persbureau Space.com woensdag gezegd op gezag van een NASA-medewerker. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft de vertraging echter nog niet officieel aangekondigd.

Volgens de medewerker overweegt de NASA om het lanceervenster (de periode waarin het gunstig wordt geacht om tot lancering over te gaan, red.) van de Space Shuttle pas op 22 mei te openen. Dat zou betekenen dat de geplande lancering van 15 mei minstens een week vertraagd wordt. De ruimtevaartorganisatie komt naar verwachting later op woensdagavond met een officiële mededeling.

NASA zou de extra week nodig hebben, omdat er nog een aantal nieuwe aanpassingen aan de Discovery zijn gedaan om de veiligheid van de Shuttle en haar bemanning te vergroten. Het gaat onder andere om aanpassingen aan verschillende instrumenten. De wijzigingen moeten nu nog worden geëvalueerd door de Return to Flight Task Group, die mede verantwoordelijk is voor de veiligheid.

Sinds de ramp met de Space Shuttle Columbia in 2003, zijn alle drie de overgebleven Amerikaanse Shuttles, waaronder de Discovery, aan de grond gebleven. De Columbia crashte doordat er bij de lancering een stuk isolatieschuim van de externe brandstoftank afbrak en tegen de linkervleugel van het ruimtevaartuig aan kwam. De zevenkoppige STS-107-bemanning kwam om het leven.

De NASA heeft intussen uitgebreid onderzoek gedaan naar verbetering van de veiligheidsmaatregelen, en de Discovery moet nu tijdens de 12-dagen durende vlucht gaan testen of die afdoende zijn. Belangrijkste aanpassing is de externe brandstoftank, die geheel opnieuw is ontworpen.

Mocht de NASA inderdaad de geplande datum van 15 mei niet gaan halen, dan biedt de volgende gelegenheid zich aan op 13 juli. De NASA houdt een ruime marge aan, omdat er sinds de ramp met de Columbia strengere eisen worden gesteld aan de omstandigheden waarbij er een lancering mag plaatsvinden. Zo mag het alleen nog maar bij daglicht en moet ook het weer meewerken.

De NASA sluit overigens niet uit dat het zal besluiten om toch tot lancering over te gaan, als de Return to Flight Task Group in haar eindoordeel niet met alle veiligheidsaspecten akkoord gaat. Volgens de ruimtevaartorganisatie ligt het laatste woord bij de NASA zelf.

Bron: BBC