MARSIS treedt deze week in werking

De Europese ruimtesonde Mars Express gaat dit voorjaar eindelijk gericht op zoek naar ondergronds water op de planeet Mars. In de tijd dat de Mars Express al draait om de buurplaneet, is het radarinstrument MARSIS, waarmee ondergronds water en ijs opgespoord kan worden, buiten bedrijf gebleven.

De radarantennes van de ruimtesonde moeten na het eerste signaal met een speciaal springveermechanisme worden uitgeklapt, maar er wordt vooralsnog gevreesd voor beschadiging van andere delen van de succesvolle Europese ruimtesonde.

Na een uitgebreide technische analyse in januari 2005, is twee dagen geleden besloten dat het radarinstrument MARSIS in april 2005 in werking treedt. De radarantennes zijn inmiddels al uitgeklapt, en zo hoopt ESA antwoord te krijgen op de vraag of er inderdaad grote hoeveelheden water opgeslagen liggen onder het Martiaanse oppervlak, bevroren of niet bevroren.

Eigenlijk zou het radarinstrument MARSIS in april vorig jaar al worden geactiveerd, maar een commissie van NASA concludeerde dat de ruimtesonde, na het activeren van de MARSIS radar, tot ontploffing zou komen. Dat advies, om MARSIS nog niet te activeren, kwam van het Amerikaanse NASA en JPL, ofwel het Jet Propulsion Laboratorium. Dit laboratorium had voor de lancering het exploderingssysteem voor de Mars Express gebouwd.

ESA zegt nu dat er niets kan gebeuren, althans, er zullen geen grote beschadigingen worden veroorzaakt. Na een lancering op 2 juni 2003 trad de Mars Express, na een veilige aankomst bij planeet Mars, in werking op 25 december 2003. Sinds 28 januari 2004 ontvangen we op aarde prachtige foto’s van het oppervlak van de rode planeet. Deze foto’s zijn vaak erg gedetailleerd en onthullen veel details, waarmee de sonde zich erg interessant maakt bij wetenschappers op aarde.


Illustratie van de MARSIS radar van de Europese ruimtesonde Mars Express

Bron: ESA