Nieuw probleem voor brandstoftank Discovery

NASA heeft gisteren bij de tweede test van de externe brandstoftank van de welbekende Space Shuttle Discovery opnieuw een knelpunt ontdekt. De resultaten van de allerlaatste test van afgelopen vrijdag, waren niet bepaald goed. Er was een probleem met het luchtdrukregeringssysteem van de Space Shuttle, mogelijk veroorzaakt door een lek in de brandstoftank.

De test dient als voorbereiding van de lancering van het ruimteveer, die waarschijnlijk plaats zal vinden in juni en moet uitwijzen of het vernieuwde ontwerp van de immens grote externe tank aan alle gestelde eisen voldoet. Op 14 april werd de eerste test uitgevoerd, waarbij de 47 meter lange kogelvormige brandstoftank, ET-120 genaamd, gevuld werd met maarliefst 1,9 miljoen liter vloeibare zuurstof en waterstof. De vluchtleiding kreeg hierbij de kans om de procedure van het tanken voor het eerst sinds de ramp met de Columbia in de praktijk te controleren en mogelijk te verbeteren.

Maar, een inspectieteam van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie ontdekte twee niet functionerende sensoren. Deze twee zeer belangrijke sensoren meten de hoeveelheid vloeibare waterstof tijdens de lancering. Vrijdag 20 mei jongstleden waren deze problemen van de baan, maar werden er andere problemen gemeld.

Bij de tweede test van de externe brandstoftank van Discovery, werd de Space Shuttle dertien keer opnieuw onder druk gezet om de gewenste luchtdruk binnen de tank op peil te houden. Normaal gebeurt dat gemiddeld acht of negen keer tijdens een sessie van ruim 3 uur. Dit is waarschijnlijk de oorzaak van een lek in de brandstoftank.

NASA wil door dit probleem de brandstoftank binnenkort voor de derde keer nog een keer testen. De Space Shuttle Discovery zal volgende week dinsdag overgeplaatst worden naar de ‘assemblagehal’ van het Kennedy Space Center in Cape Canaveral, Florida.

De NASA sluit het echter niet uit dat het ook kan liggen aan de ‘diffuser’ van het ruimteveer Discovery. Dit apparaat bevindt zich bovenop de brandstoftank en kan de brandstofelementen scheiden wanneer de verhoudingen binnen de brandstof scheef dreigen te lopen.

Bron: New Scientist