Waar zijn de kraters op planetoïde Itokawa?

Niemand die het weet. De Japanse robotsonde Hayabusa is enige tijd geleden aangekomen bij deze Aardscherende planetoïde en zendt afbeeldingen terug die een oppervlak tonen dat op geen enkel ander tot nog toe gefotografeerd object in ons Zonnestelsel lijkt — een oppervlak dat mogelijk geheel vrij is van inslagkraters.

Eén mogelijke verklaring voor het gebrek aan de doorgaans talrijke ronde deuken is dat planetoïde Itokawa een hoop puin is — blokken steen, gruis en ijs die slechts losjes bij elkaar gehouden wordt door de geringe zwaartekracht. In dat geval zouden kraters zich met puin vullen telkens wanneer de planetoïde wat heen en weer geschud wordt door getijdenkrachten als gevolg van een passerende planeet (in het geval van deze planetoïde: de Aarde).

Een andere mogelijkheid is, dat deeltjes aan het oppervlak elektrisch geladen worden door de Zon, dan rondzweven in het microgravitationele veld, en na verloop van tijd landen in de kraters, en deze zo vullen. Afgelopen weekend daalde Hayabusa af naar het oppervlak van de vreemde planetoïde met het doel dit vreemde hemellichaam te bestuderen en monsters te nemen van het oppervlak die in 2007 mee terug naar de Aarde kunnen worden genomen.

Bron: APOD (Astronomy Picture Of The Day)