Komeetbrokken slaan niet op aarde in!

Op het internet zijn berichten dat komeetfragmenten van 73P/Schwassmann-Wachmann de aarde op 25 mei zullen treffen. Toch zal de komeetkern en 40 fragmenten de aarde passeren op veilige afstand.

"Wij zijn er overtuigd dat de baan van komeet 73P Schwassmann-Wachmann 3 klopt”, aldus Donald Yeomans, manager van NASA’s Near-Earth Object Program (NEO). "Er is absoluut geen gevaar voor mensen op aarde of de bewoners van het ISS. De komeetstukken zullen aarde op vele miljoenen mijlen passeren.”

Recente Hubble foto’s hebben veel meer fragmenten gevonden dan op aarde gebaseerde observatoren. Deze observaties verzorgen een ongekende gelegenheid om de kern van de komeet te onderzoeken.

Geen van de komeetfragmenten zal minder dan 9 miljoen kilometer (5,5 miljoen mijlen) de aarde passeren tijdens de dichtste benadering tussen 12 – 28 mei. Dat is meer dan 20x de afstand van aarde tot de maan.

Het grootste fragment, genaamd fragment C, zal naar schatting 12 miljoen kilometer (7,3 miljoen mijlen) aarde passeren op 12 mei. Het fragment zal zichtbaar zijn met een kleine telescoop in het sterrenbeeld Vulpecula (Vosje). NASA’s ruimtetelescoop Spitzer gaat de komeet in mei observeren.

Astronomen hebben de komeet al meer dan 75 jaar waargenomen. De baan van de komeet is gecontroleerd en verfijnd over deze tijd, zijn pad rond de zon is goed te beschrijven. Amateur en professionele astronomen hebben op de wereld hebben de uiteengevallen fragmenten al lang nagespoord.

De komeet bestaat momenteel uit vele fragmenten, die alfabetisch worden opgesomd, over enkele graden over de hemel staan verspreid. (De zon en maan hebben een diameter van ongeveer 0,5 graad aan de hemel.) Waarnemers hebben opgemerkt dat fragmenten dramatisch ophelderen die na verdere delingen niet meer zullen zien.

Bron: NASA