Atlantis krijgt tijd tot 8 september

In overleg met Moskou heeft de NASA het lanceervenster voor het ruimteveer Atlantis met een dag verlengd tot 8 september. De shuttle diende vorige zondag te vertrekken naar het Internationaal Ruimtestation ISS, maar een blikseminslag en de tropische storm Ernesto zorgden voor herhaaldelijk uitstel.

Normaal had de Shuttle, tot 7 september de tijd om op te stijgen. Dat was zo overeengekomen met het Russische ruimtevaartbureau Roskosmos, dat op 14 september een Sojoez met de nieuwe hoofdbemanning van het ISS en een ruimtetoeriste wil lanceren. Moskou wil dat de terugkerende Sojoez bij daglicht landt, omdat voor het eerst een private firma voor de berging zal instaan.

Vorige week vrijdag sloeg de bliksem in op lanceerplatform 39B op Cape Canaveral waar de Shuttle reeds klaar stond. De NASA besloot na te gaan of er niets was beschadigd, wat voor een eerste uitstel van lancering zorgde. Begin deze week begon de naderende tropische storm Ernesto zorgen te baren. Er kwam niet alleen nieuw uitstel voor onbepaalde tijd. Dinsdag besloot het ruimtevaartbureau de Atlantis terug te rollen naar de enorme assemblagehangar (VAB). Halverwege het transport kwam de NASA daar in een zelden of nooit geziene beslissing op terug. Maar toen was al duidelijk dat 7 september niet meer haalbaar was.

Gezaghebbende websites en het officiële Russische persbureau Itar-Tass meldden nu dat de NASA en Roskosmos zijn overeengekomen dat het lanceervenster pas op 8 september gaat sluiten en dat de Atlantis ten laatste op 17 september afscheid neemt van het ISS. De Sojoez TMA-8 gaat dan pas op 18 in plaats van 14 september vertrekken.

De NASA hoopt de Shuttle lanceerklaar te krijgen tegen 6 september. Wanneer de ruimtependel op die dag of een dag erna kan opstijgen, heeft men twee dagen extra de tijd om het hitteschild van de Shuttle te inspecteren. Dit is een standaardklus geworden sinds het dodelijke ongeluk met de Columbia begin 2003.

Indien de Atlantis niet binnen het nieuwe lanceervenster de ruimte ingaat, kan dit pas ten vroegste weer op 26 oktober. De zeskoppige bemanning Shuttle staat voor een cruciale en zeer complexe assemblagemissie. In de vrachtruimte steken twee gigantische zonnepanelen die aan het ISS moeten worden gehecht.