‘First light’ voor camera New Horizons: Messier 7

De Amerikaanse ruimtesonde New Horizons heeft de camera ‘Long Range Reconnaissance Imager (LORRI)’ de eerste foto gemaakt tijdens zijn missie. De foto toont Messier 7, een open sterrenhoop in ons Melkwegstelsel. New Horizons zal verschillende ijsdwergen in ons zonnestelsel onder de loep nemen vanaf 2015.

De Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) kan pas in februari 2007 volledig worden getest. Dan maakt de sonde New Horizons een scheervlucht langs gasreus Jupiter. Vanaf dat moment zal de snelheid van de ruimtesonde van 60.000 naar 75.000 kilometer per uur verhoogd worden. Wanneer de scheervlucht is uitgevoerd, kan de lens van LORRI blootgesteld worden aan het zonlicht, dat op ruim 800 miljoen kilometer van de zon erg zwak is.

LORRI is een lichtgevoelige camera die opnames gaat maken van planeet Pluto en diens maan Charon. Deze opnames zullen de meest gedetailleerde beelden ooit zijn van hemellichamen in de koude, buitenste oorden van ons zonnestelsel. Tevens zullen de opnames ook de eerste (duidelijke) beelden zijn van het oppervlak van Pluto en zijn maan Charon.

De Ptolemaeuscluster (Messier 7 / NGC 6475) is een open sterrenhoop in het sterrenbeeld Schorpioen (Scorpius). M7 werd al rond 130 na Christus door Ptolemaeus waargenomen terwijl Giovanni Batista Hodierna in de 17e eeuw de sterrenhoop waarnam en er 30 sterren telde. In 1764 tenslotte nam Charles Messier de Ptolemaeuscluster op in zijn catalogus als nummer 7.

M7 is gemakkelijk met het blote oog te zien mits het hoog genoeg aan de hemel staat, iets wat in de Benelux nooit het geval is. Met een telescoop zijn er zo’n 80 sterren te zien in de sterrenhoop binnen een cirkel van 1°,3 diameter. De schijnbare afmeting van M7 aan de hemel komt gezien de afstand die tussen de 800 en 1000 lichtjaar bedraagt overeen met een werkelijke diameter van 18 tot 25 lichtjaar. De leeftijd van M7 is 220 miljoen jaar.

Bron: Space.com