Isolatiemateriaal raakt opnieuw los van externe tank

De lancering van gister leek perfect te gaan, maar er zijn al weer problemen gevonden. Opnieuw blijkt dat er isolatieschuim van de externe brandstoftank van de Shuttle zijn losgekomen. Een dergelijk probleem leidde drie jaar geleden een dramatische ongeluk met de Columbia tijdens de terugreis.

Uit een inspectie van het hitteschild van Space Shuttle Atlantis die door vluchtleider Paul Dye uitgevoerd werd blijkt dat er geen schade is aan de externe tank, aldus NASA. Tot nu toe loopt de missie STS-115 volgens plan.

Op videobeelden is te zien dat er ruim 4 minuten na de lancering meerdere brokjes isolatiemateriaal zijn losgekomen van de externe tank. De stukken vielen van de externe tank af toen de Shuttle boven de dichtere lagen van de atmosfeer was, waar brokstukken een groot gevaar betekenen voor het hitteschild van de Space Shuttle. Er blijkt momenteel gelukkig nog geen schade te zijn aan de Space Shuttle.

“Het is nog zeer voorbarig, maar wij zagen niets in de zone die het meeste zorgen baart. De dingen die de jongens zagen, waren wel tijdens de fase van het opstijgen, waarin we ons geen zorgen maken over brokstukken”, zo citeerde CBS LeRoy Cain, voorzitter van het Mission Management Team op Cape Canaveral. Inspecties en analyses van videobeelden plus data verzameld door sensoren, moeten de komende dagen meer duidelijkheid brengen.

In januari 2003 raakte tijdens de lancering een brok isolatiemateriaal van de externe tank ongemerkt de linkervleugel van de Columbia en werd er een gat geslagen. Toen de Space Shuttle terugkwam van het ISS, ging het helaas mis in de atmosfeer. In de atmosfeer konden superhete gassen via het gat in het hitteschild de vleugel van de Shuttle inkomen. Sinds dit ongeval loopt de constructie van het ISS vertraging op. De zeven bemanningsleden kwamen toen om.