Eclips Saturnus; spectaculaire beelden en een nieuwe ring

Het ruimtevaartuig Cassini heeft een paar dagen geleden de kans gekregen om het gehele ringenstelsel van planeet Saturnus te onderzoeken en te fotograferen. Saturnus bedekte op 17 september jongstleden enkele uren lang de zon, waardoor de ringen te zien waren als nooit tevoren. De zonsverduistering heeft enkele spectaculaire beelden opgeleverd van de ringen. Tevens werd een nieuwe, diffuse ring ontdekt door de sonde, tussen de manen Janus en Epimetheus.

Het ruimtevaartuig Cassini heeft op 17 september 12 uur lang het ringenstelsel perfect kunnen waarnemen, omdat de zon erg lang werd geblokkeerd door Saturnus. De Cassini kon toen erg gedetailleerde opnames maken en tevens microscopische deeltjes in kaart te brengen die zich binnen het stelsel bewegen.

De gegevens die tijdens deze observatie zijn verzameld zouden aanwijzingen over de geschiedenis en het ontstaan van maan Enceladus aan het licht kunnen brengen. Tijdens de eclips heeft Cassini nieuwe ringsstructuren onderzocht heeft de sonde de D-, F-, G- en E-ring gedetailleerder gefotografeerd dan ooit.


IJzig materiaal, dat afkomstig is van de 505 kilometer grote maan Enceladus, gefotografeerd door de Cassini sonde. De maan is in 1789 ontdekt door William Herschel. Op 9 maart 2006 hebben wetenschappers in het tijdschrift “Science” bevestigd dat de kunstmaan Cassini bewijs heeft gevonden van vloeibaar water.

De E-ring is een zeer grote wolk van stof dat uit uiterst fijne deeltjes bestaat. De buitenrand van de E-ring is 960.000 kilometer in de lengte, 300.000 kilometer breed en 400.000 kilometer van Saturnus verwijdert. Maan Enceladus maakt deel uit van deze ring. Cassini krijgt tijdens de eclips de mogelijkheid om de fijne deeltjes die ontstaan tijdens de erupties van vulkanen op Enceladus. In 2005 werden tevens geisers ontdekt die waterdamp uitspuwen tot een hoogte van bijna 500 kilometer.


Een nieuwe, diffuse ring werd eveneens ontdekt door Cassini. De nieuwe ring gaat op dit moment door het leven onder de naam ‘The Janus/Epimetheus Ring.’ De afstand tussen de sonde en de planeet bedroeg op dat moment 2,2 miljoen kilometer.


Cassini maakte behalve foto’s van het ringenstelsel ook verschillende foto’s van onze eigen planeet, de aarde. De pixel rechtsboven op de bovenstaande afbeelding is de aarde gezien vanuit de positie van Cassini. De foto linksboven is een ‘crop’ van de originele versie. De afstand tussen de sonde en de aarde was op dat moment 1,5 miljard kilometer.

Cassini heeft nog veel meer spectaculaire foto’s gemaakt, maar die zullen pas de komende dagen officieel uitgebracht worden. Wel zijn er op de website van NASA zogenoemde ‘Raw Images’ te vinden, oftewel de ruwe foto’s:

Bron: NASA