NASA overweegt reparatievlucht voor Hubble

Door de veilige terugkeer van de Shuttle Atlantis donderdag na een geslaagde missie en twee andere succesvolle missies na het ongeluk met de Columbia, groeit de kans dat de NASA inderdaad nog een ruimteveer naar de Hubble Ruimtetelescoop stuurt voor herstellingen en opwaardering, zo hebben functionarissen van de NASA gezegd.

Indien een reparatievlucht veilig kan verlopen, dan zal de NASA die aanpakken, zei directeur-generaal Michael Griffin na de landing op Cape Canaveral van de Atlantis. Dat zou dan begin 2008 gebeuren. Griffin noemde de Hubble een van de belangrijkste wetenschappelijke instrumenten aller tijden. Sinds de Space Shuttle Discovery in april 1990 de Amerikaans-Europese kijker heeft uitgezet, blijft die de astronomie op haar kop zetten.

Na het dodelijke ongeval met de Columbia op 1 februari 2003 en de daaropvolgende heroriëntering van de Amerikaanse ruimtevaart, was beslist geen Shuttle meer naar de Hubble te sturen. Opdat de enorme telescoop nog enkele jaren zou kunnen meegaan, in het bijzonder vooraleer de NASA (wellicht in 2013) de ambitieuze James Webb telescoop lanceert, heeft de Hubble niettemin nieuwe batterijen en enkele nieuwe gyroscopen nodig. Het was volgens de oorspronkelijke planning ook de bedoeling nog een camera te vervangen. Indien de reparaties niet doorgaan, kan de Hubble niet meer werken na 2007 en zal de satelliet na 2010 op aarde terugvallen.

Niet alleen de wetenschappelijke gemeenschap protesteerde heftig tegen het voornemen van het toenmalige hoofd van de NASA, Sean O’Keefe, om de Hubble een stille dood te laten sterven. Ook Amerikaanse Congresleden kwamen in het geweer. Uiteindelijk zette de huidige baas van de NASA alsnog de deur op een grote kier. Gezien de Hubble een internationaal project is, moeten de partners in het Internationaal Ruimtestation beslissen wanneer de reparatiemissie kan ingepast worden tussen constructiemissies voor de spacemeccano in.

Bron: HLN