Enorm sterrenstelsel slokt kleinere sterrenstelsels op

Een team sterrenkundigen onder leiding van de Leidse astronoom prof. George Miley heeft met de NASA/ESA Hubble ruimtetelescoop een van de grootste sterrenstelsels in beeld gebracht. De nieuwe Hubble-opnamen laten zien hoe dit sterrenstelsel tientallen kleinere sterrenstelsels opslokt. De bevindingen worden op 10 oktober gepubliceerd in ‘Astrophysical Journal Letters’.

De Spiderweb Galaxy staat op een afstand van 10,5 miljard lichtjaar van onze planeet. In de kern van het sterrenstelsel zit een enorm zwart gat, dat sterrenstelsels ter grootte van ons eigen melkwegstelsel opslokt. Uit waarnemingen van verschillende radiotelescopen bleek dat de kern enorme jets uitspuwt. De sterrenstelsels zijn als het ware ‘voedsel’ voor het zwarte gat.

Teamleider Miley van de sterrenwacht in Leiden licht de nieuwe resultaten toe: "De Hubble-foto’s zijn het tot dusver beste bewijs dat grote, zware sterrenstelsels ontstaan door het opslokken van vele kleinere”. "De waarnemingen reiken dieper dan alle vorige en laten zien hoe melkwegstelsels met snelheden van honderden kilometers per seconde over een afstand van 100.000 lichtjaar in het ‘spinnenweb’ worden getrokken.”

Waarnemingen met radiotelescopen toonden al eerder aan dat het centrum van het radiostelsel enorme jets uitspuwt. Die jets worden geproduceerd door een groot zwart gat in de kern van het stelsel. De invallende sterrenstelsels vormen een een continue bron van ‘voedsel’ voor deze ‘zwarte weduwe’.

De Hubble-beelden vormen voor astronomen uniek materiaal om te begrijpen hoe grote sterrenstelsels in het vroege heelal zijn ontstaan. De complexiteit en lokale ophopingen van materiaal stemmen overeen met de voorspellingen uit bestaande modellen. Alleen de aanwezigheid van kleine, lijnvormige sterrenstelsels kan op dit moment nog niet worden verklaard. Maar het nieuwe materiaal kan wellicht ook hiervoor aanknopingspunten bieden.

Bron: NASA