MESSENGER sonde vliegt langs planeet Venus

NASA’s MESSENGER ruimtesonde scheerde op 24 oktober langs planeet Venus. De afstand tussen de buurplaneet van de aarde en MESSENGER bedroeg op dat moment 2.990 kilometer. De ruimtesonde gebruikte de zwaartekracht van Venus om zijn snelheid te verhogen. De sonde is een lange tijd onderweg geweest om de fly-by uit te voeren.

De ruimtesonde vliegt niet direct naar Mercurius, want het is bij lange na nog geen 12 miljard kilometer direct naar de binnenste planeet. Omdat er te weinig brandstof is, is de sonde eerst langs de aarde gevlogen en daarna één keer langs Venus. Op 6 juni 2007 zal de sonde eveneens een fly-by maken langs de planeet.

MESSENGER maakte vorig jaar sfeervolle kleurenbeelden van verschillende continenten, waaronder Europa, Zuid-Amerika en Noord-Amerika. Ook onderzocht de ruimtesonde op verschillende plaatsen van de wereld de oppervlaktesamenstelling, en meette met speciale instrumenten van de MESSENGER enkele uren de magnetosfeer van onze planeet.

MESSENGER bevat zeven wetenschappelijke instrumenten en gaat met deze instrumenten een jaar aan de slag op een afstand van 36 miljoen kilometer bij de zon vandaan. Dat is 10.5 keer dichterbij dan onze aarde. Daardoor is Messenger ook een sterke sonde, want het moet de wetenschappelijke instrumenten kunnen beschermen tot wel 700 graden. Hiervoor is een keramische omhulsel gebouwd. Op zich is de missie vrij goedkoop, vergeleken met andere missies. Toch komt het bedrag hier op zo’n 427 miljoen dollar.

MESSENGER moet de volgende vragen gaan beantwoorden na zijn aankomst:

  • Waarom is de dichtheid van Mercurius zo groot?
  • Hoe ziet de kern van Mercurius eruit?
  • Wat is de geschiedenis van de gesteenten op de planeet?
  • Welke materialen zitten er op de polen?
  • Hoe is het magnetische veld van Mercurius ontstaan?
  • Hoe zit het met de extreem dunne atmosfeer van Mercurius?

Op 6 juni 2007 moet MESSENGER een soortgelijke scheervlucht om planeet Venus maken, daarna zal de ruimtesonde doorvliegen richting zijn einddoel; planeet Mercurius. Een half jaar later, in 2008, zal MESSENGER beginnen aan een reeks van vier scheervluchten om de planeet die zullen plaatsvinden op 15 januari 2008, 6 oktober 2008, 30 september 2009 en 18 maart 2011. In dat laatste jaar zal de ruimtesonde aankomen bij Mercurius.


Buurplaneet Venus, gefotografeerd door MESSENGER

Bron: Universe Today