Hitteschild Discovery kreeg laatste inspectie

De astronauten van het Amerikaanse Space Shuttle Discovery hebben woensdag de laatste inspectie gedaan van het hitteschild van de Shuttle. De Discovery nam gisteren afscheid van het Internationaal Ruimtestation ISS na een complexe en bewogen maar geslaagde assemblagemissie.

Zoals voorzien in de nieuwe regels na het dodelijke ongeluk met de Space Shuttle Columbia begin 2003, kwam er na het afmeren nog een laatste inspectie van het hitteschild dat volgens de voorlopige gegevens geen schade heeft opgelopen bij de lancering of door de inslag van micrometeorieten. Beschadiging van het hitteschild had tot het drama met de Columbia geleid.

Het resultaat van die laatste inspectie van vanavond laat is nog niet bekend. De bemanning diende trouwens na de inspectie nog drie kleine militaire satellietjes uit te zetten.

Het is ondertussen onduidelijk waar en wanneer de Shuttle zal landen. De extra ruimtewandeling van maandag verminderde het aantal mogelijke landingsdagen van drie naar twee. Maar het weer ziet er niet goed uit in Florida, waar de Shuttle normaal vrijdag neerstrijkt en waar de meteo ook niet voor zaterdag florissant is.

Voor de Edwards Luchtmachtbasis in Californië is eveneens voor vrijdag de weersvoorspelling ongunstig, om zaterdag te verbeteren.

De derde en slechts een keer tevoren gebruikte optie om te landen op White Sands in New Mexico zou enkel voor vrijdag kunnen gelden. De Discovery kan uiterlijk tot zaterdag rond de Aarde blijven wentelen.