Topman van Amazon richt focus op de sterren

Jeff Bezos, het boegbeeld van de internetwinkeliers, zoekt het hogerop. Letterlijk: de topman van ’s werelds grootste webwinkel, Amazon, bouwt een herbruikbare ruimteraket die verticaal kan stijgen en landen. Bezos ventileerde zijn kosmische ambities twee jaar geleden voor het eerst. Deze week publiceerde de Amerikaan foto’s en video’s van de eerste proeflancering van zijn ruimtevaartuig, op 13 november in een verlaten deel van Texas. Daarop is te zien hoe een kolossale kogel op pootjes zich in een wolk van rook van de aarde verheft en luttele seconden later landt.

Bezos doet zo geheimzinnig over zijn ruimtevaartproject, dat sommigen een uitgesponnen 1 aprilgrap vermoeden. Zijn bedoeling is om een ruimtevaarttuig te ontwikkelen dat verticaal de ruimte in wordt geschoten en ook rechtstandig naar op aarde terugkeert. Het is een ruimteveer zoals de Amerikaanse ruimtevaartdienst NASA gebruikt, maar zonder de stuwraketten die de Space Shuttle nodig heeft om de zwaartekracht te overwinnen.

‘Mijn enige taak bij de lancering was het ontkurken van de champagne’, schrijft Bezos over de proefvlucht op de karige website van Blue Origin. ‘Ik brak de kurk af in de fles. Gelukkig verliepen onze andere verrichtingen wel gesmeerd.’

Dat zouden de aandeelhouders van Amazon ook wel willen zeggen van Bezos’ belangrijkste zakelijke project. Bij de jongste kwartaalresultaten boekte Amazon weliswaar 24 procent meer omzet tot 2,3 miljard dollar, maar de toch al magere winst werd gehalveerd tot 15 miljoen dollar. Zorg is er ook om de miljarden dollars die verdwijnen in technologische projecten die weinig hebben te maken met de verkoop van boeken en dvd’s op Amazon.

Bezos’ ruimteproject heeft nog een lange weg te gaan. Bij de proef werd een hoogte bereikt van 285 voet. Voor de ruimte moet Bezos zeker 399.715 voet hoger wezen.