Frank de Winne reserveastronaut voor Léopold Eyharts

De 45-jarige Frank de Winne is aangeduid als reservebemanningslid voor de Franse astronaut Léopold Eyharts die later dit jaar met een Space Shuttle naar het Internationale Ruimtestation ISS vliegt en daar twee maanden zal blijven. Frank de Winne is de tweede Belg in de ruimte aangeduid als eerste keuze voor een latere langeduursmissie in het ISS.

Eyharts vertrekt in oktober met de Space Shuttle Discovery naar het ISS en zal daar twee maanden blijven om de activering en de tests van de Europese labmodule Columbus te doen. Die wordt door de Discovery naar het ISS gebracht. Het labaratorium Columbus bevindt zich momenteel in Cape Canaveral te Florida.

De in Gent geboren Belgische astronaut zal overigens in 2009 zeker twee tot drie maanden werken in de Columbus, wat vooral betrekking heeft tot wetenschappelijk onderzoek. Het is nog wel onduidelijk of hij met de Soyoez of met de Space Shuttle naar het ISS gaat. Frank de Winne doet naast trainingen voor de Space Shuttle en Soyoez ook als ingenieur voor ESA.

De Winne maakte zijn eerste trip naar het ISS van 30 oktober tot 10 november 2002. Hij vloog als boordingenieur met de laatste Sojoez van het type TM naar het ISS, waar hij een week experimenten uitvoerde. Hij keerde terug met de eerste Sojoez TMA, waarvan hij ook de systemen diende te leren kennen.

Frank de Winne is overigens niet de eerste Belg in de ruimte. Dirk Frimout, de eerste Belg in de ruimte, ging van 24 maart tot 2 april 1992 met de Space Shuttle Atlantis naar het ISS. Sommigen noemen die zijn missie een ‘Amerikaans-Belgische missie’, waarbij het atmosfeeronderzoek met de Atlas-1 centraal stond.