NASA ontwikkelt instrument voor zoektocht naar leven Mars

Technici van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA hebben een instrument ontwikkeld dat een hulpmiddel voor landers op de Rode Planeet Mars kan zijn, niet alleen om de vaagste sporen van de moleculaire bouwstenen vanmogelijk leven op Mars te zoeken, maar ook om te bepalen of deze levensvormen gevormd zijn door andere levende wezens.

Het instrument, genaamd Urey: Mars Organic and Oxidant Detector, is reeds getest op één van onvruchtbaarste plaatsen op Aarde, in de woestijn Atacama in Chili. De Europese ruimtevaartorganisatie ESA heeft dit hulpmiddel van de Verenigde Staten als deel geselecteerd van de wetenschappelijke lading voor de Marslander ExoMars gekozen die in 2013 gelanceerd zal worden. De NASA besloot vorige maand 750.000 dollar uit te trekken voor de ontwikkeling van het instrument.

In 2009 is het de bedoeling om ExoMars te lanceren. ExoMars bestaat uit een sonde met aan boord een geavanceerd wagentje, de ‘rover’, die op het oppervlak van Mars zelfstandig afstanden van tientallen kilometers moet kunnen afleggen. De sonde zelf zal in een baan rond Mars de communicatie tussen de rover en de aarde verzorgen en waarschijnlijk zal ook deze een klein instrumentarium herbergen.

Het is de bedoeling dat de rover wordt uitgerust met een tiental instrumenten, waaronder een miniatuurboor voor het zoeken naar interessante bodemmonsters tot op een diepte van twee meter. De ultraviolette straling van de zon is door de ijle atmosfeer van Mars vrij intens, waardoor het oppervlak alle organische verbindingen verdwenen zijn. Maar onder de grond kunnen deze organische verbindingen echter nog wel aanwezig zijn. Het bodemmonster zal met behulp van een robotarm naar de diverse instrumenten worden gebracht, waaronder spectrometers voor het bepalen van de minerale samenstelling van de Marsbodem en een detector die in staat zal zijn om organische verbindingen aan te tonen.

De huidige NASA Mars Exploration Rovers zijn niet in staat dieper dan een paar millimeter te kijken en verder hebben zijn geen instrumenten aan boord die organische materialen kunnen vinden. De ExoMars-instrumenten voor het zoeken naar fossielen of leven zijn ook vele malen gevoeliger dan de instrumentatie van de Beagle 2 van ESA.

Bron: Spaceflight Now