Nieuwe bewoonbare wereld ontdekt

Sterrenkundigen hebben een tweede Aarde ontdekt met kans op water aan zijn oppervlak. De planeet bevindt zich in het sterrenbeeld Weegschaal en draait om een rode dwergster samen met twee andere planeten. De kans bestaat volgens wetenschappers dat de grote tweelingbroer van onze planeet leven herbergt, want de ‘ingrediënten’, die nodig zijn voor leven, zijn er op Gliese 581 C. De planeet werd ontdekt met het HARP instrument van de European Southern Observatory 3.6 meter telescoop in La Sille, Chili.

De nieuwe planeet is ongeveer anderhalf keer zo groot als de Aarde en is meer dan vijf keer massiever dan onze planeet. De tweelingbroer van de Aarde gaat door het leven onder de naam Gliese 581 C en draait rond een rode dwergster die één derde van de massa van onze eigen ster, de zon, heeft. De afstand tussen de Aarde en zijn tweelingbroer is 20,5 lichtjaar.

Computersimulaties tonen aan dat Gliese 581 C een steenachtige wereld is zoals onze planeet of een waterwereld die gevuld is met een enorm aantal oceanen. "We hebben gemeten dat de temperatuur aan het oppervlak van de planeet ligt tussen de 0 en 40 graden Celsius, dus het water zou vloeibaar moeten zijn”, aldus één van de sterrenkundigen.

Gliese 581 C is de kleinste exoplaneet die ooit is ontdekt. De afstand tussen de moederster en de exoplaneet is vijftien keer kleiner dan de afstand tussen de Aarde en de zon, ofwel 10 miljoen kilometer. Eén jaar op Gliese 581 C is gelijk aan 13 Aardse dagen. Omdat rode dwergsterren vijftig keer zwakker en kouder zijn dan sterren zoals de zon kunnen planeten met een korte omloopbaan toch nog vloeibaar water en misschien leven herbergen.

De planeet draait samen met twee andere planeten rondom de rode dwergster. Eén is een Hete Jupiter die ruim vijftig keer zo massief is als de Aarde en twee jaar geleden al werd ontdekt. Deze heeft nóg een korte omloopbaan dan Gliese 581 C. De andere planeet is een planeet die acht keer massiever is dan de Aarde en tegelijkertijd met Gliese 581 C werd ontdekt.

Gliese 581 C is gevonden door gebruik te maken van de bekende Dopplermethode. De exoplaneet en zijn moederster draaien, net zoals vele andere sterren en planetaire stelsels, om een bepaald zwaartepunt. Hierdoor is de afstand tussen de ster en de Aarde de ene keer groter en de andere keer weer kleiner. Als de ster dichterbij komt te staan krijgt hij meer een blauwe kleur, als de ster verder weg komt te staan wordt hij roder gekleurd. Toen de planeet de ster passeerde had hij een bepaalde invloed op de dwergster (de ster schommelde met 9 kilometer per uur op en neer) en werd hij ontdekt door sterrenkundigen op Aarde.

Bron: Space.com