‘Over twintig jaar ontdekken we buitenaards leven’

Wetenschapper Michel Mayor, die het Europese team van sterrenkundigen leidde die de bewoonbare planeet Gliese 581 C heeft ontdekt, heeft een al een nieuw doel bedacht voor een volgend, groot onderzoek: het zoeken naar buitenaards leven. Mayor weet zeker dat wetenschappers op Aarde nog slechts twee decennia, ofwel twintig jaar, moeten wachten totdat er buitenaards leven ontdekt wordt.

“Er is maar één ding dat we kunnen doen. We kunnen wetenschappelijke onderzoeken doen en we kunnen wetenschappelijke experimenten uitvoeren. Wij hebben de methodologie en de bekwaamheid om deze onderzoeken uit te voeren, dus waarom niet?”, zegt Michel Mayor van de Universiteit van Genava gisterenmiddag. Mayor, die één van de sterrenkundigen was die in 1995 de eerste exoplaneet ontdekten, zei dat de wetenschapper in hem denkt dat er geen andere levensvormen in het universum aanwezig zijn. Maar persoonlijk denk de 65-jarige wetenschapper dat de ontdekking van buitenaards leven nabij is.

De ontdekking van de bewoonbare planeet Gliese 581 C is een doorbraak in de zoektocht naar buitenaards leven, omdat deze planeet de goede grootte heeft, vloeibaar water zou kunnen hebben en omdat de afstand tussen de Aarde en zijn tweelingbroer in galactische termen klein is. Maar we weten nog lang niet alles over de nieuwe planeet, ontdekt met European Southern Observatory’s telescoop in La Silla, Chili.

“Het is een absoluut fantastische telescoop”, aldus Mayor, maar hij voegt eraan toe dat de diameter, de aanwezigheid van een atmosfeer en andere eigenschappen nog bevestigd moeten worden. Stephane Udry, een andere sterrenkundige in het team, speculeert dat Gliese 581 C een heuse waterwereld is, maar hij zei dat de manier waarop de planeet is ontstaan niet de doorslaggevende boodschap is.

Mayor zegt dat wetenschappers de komende jaren meer bewoonbare werelden zullen ontdekken, maar hij benadrukt dat de meest spectaculaire ontdekking de ontdekking van een planeet zou zijn met dezelfde massa en grootte als de Aarde. Gliese 581 C heeft een massa die ruim vijf keer groter is dan de massa van onze planeet, maar het is nog steeds de kleinste planeet die buiten ons zonnestelsel gevonden is tot nu toe.

Mayor geeft aan dat NASA’s Terrestrial Planet Finder en ESA’s Darwin satelliet een uiterst belangrijke rol spelen in de zoektocht naar buitenaards leven in het heelal. Hij zegt dat deze twee ruimtevaartuigen in staat zijn om direct te zien of er leven aanwezig is.

Bron: Space.com