Sterrenkundigen ontdekken extreem zware exoplaneet

Met behulp van een netwerk van relatief kleine telescopen, helemaal geautomatiseerd, hebben sterrenkundigen uit Amerika in het sterrenbeeld Hercules op 440 lichtjaar afstand van onze planeet Aarde een bijzondere ontdekking gedaan. Zij vonden daar een nieuwe categorie exoplaneet; een enorm zware. HAT-P-2b, de naam waarmee de planeet door het leven gaat, bezit acht keer de massa van gasplaneet Jupiter en is niet veel groter dan de grootste planeet van ons zonnestelsel.

Uit recente observaties konden sterrenkundigen vaststellen dat de dichtheid van HAT-P-2b net zo groot is als die van planeet Aarde, ondanks het feit dat de planeet voornamelijk uit helium en waterstof bestaat. Door zijn hoge dichtheid is de exoplaneet geen normale gasplaneet. Als hij iets zwaarder was geweest, zou het object namelijk door sterrenkundigen als ster erkend worden.

Maar dat is niet het enige bijzondere aan HAT-P-2b. De planeet draait namelijk in een sterk elliptische baan rond zijn moederster. De afstand tussen het dichtste punt en de moederster bedraagt 5 miljoen kilometer, terwijl de afstand tot het verste punt 15 miljoen kilometer bedraagt. Tijdens de periode van zes dagen dat HAT-P-2b een rondje om zijn moederster voltooit, schommelen de temperaturen op zijn oppervlak sterk, zo veronderstellen de sterrenkundigen.

De planeet is ontdekt toen hij zijn moederster vanaf onze planeet gezien voorlangs passeerde. Door deze planeetovervangen, die elke week voorkomen, is er steeds een kleine afname van de helderheid van het licht dat de ster uitstraalt waar te nemen. Deze techniek is de afgelopen jaren al vaak gebruikt voor het ontdekken van planeten buiten ons zonnestelsel.

“Deze planeet is zo vreemd dat we dachten dat het een ‘vals alarm’ was – iets dat leek op een planeet maar het niet was”, zei Gaspar Bakos, sterrenkundige op het Center for AstroPhysics. “Maar we hebben gekeken welke mogelijkheden er allemaal waren en hebben ze één voor één beoordeeld, totdat we konden concluderen dat dit tóch een vreemde planeet moest zijn.”

Bron: Center for AstroPhysics