Zon verdwijnt miljarden jaren eerder

Ons melkwegstelsel maakt zich op voor een botsing met het Andromedastelsel die miljarden jaren eerder gaat plaatsvinden dan voorheen werd verondersteld. Het Andromedastelsel stevent met een snelheid van 432.000 kilometer per uur op ons af en zal over een tijd de onderlinge afstand tussen de twee stelsels van 2 miljoen lichtjaar overbrugt hebben. Nieuwe computersimulaties tonen aan dat het einde voor de Zon, en dus ook voor de Aarde en het zonnestelsel, dan waarschijnlijk is gekomen.

Volgens onderzoekers is het bijna zeker dat de Zon door de botsing een andere plek krijgt in ons melkwegstelsel. Ook bestaat de kans dat onze ster door de zwaartekracht van het Andromedastelsel aangetrokken zal worden en dan opgelost zal worden, maar die is veel kleiner. “De botsing zal geruime tijd voor het exploderen van de Zon plaatsvinden, dus de planeten in ons zonnestelsel zullen mogelijk ook eerder verdwijnen”, zegt Abraham Loeb van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

Met behulp van een verfijnd programma voor kosmologische simulaties, bekend als GADGET-2, konden Loeb en zijn collega’s de botsing precies reconstrueren. Loeb zei dat hij en zijn collega’s nu meer gegevens hebben over de snelheid waarmee het Andromedastelsel op ons af stevent, evenals de verwachte bijdragen van donkere materie tijdens de botsing. “Wij zijn de eerste die een veelomvattende, numerieke en gedetailleerde simulatie hebben gemaakt van de dynamica van de Melkweg en Andromeda, inclusief het gas, de donkere materie en de sterren”, aldus Loeb.

Sommige sterrenkundigen denken dat het nog veel te vroeg is om het lot van de Zon en het melkwegstelsel te bepalen tijdens deze botsing. John Dubinksi, een astrofysicus aan de Universiteit van Toronto in Canada, heeft dit scenario voordat er gebruik werd gemaakt van modellen en animaties al eens onderzocht. “Ik dacht nooit dat er genoeg informatie was over de structuur en dynamica van beide sterrenstelsels om op papier een gedetailleerde beschrijving van de Zon neer te zetten”, zei hij. Uit dit onderzoek blijkt dat dit wel degelijk mogelijk is.

Wetenschappers dachten de afgelopen circa vijftig jaar, om precies te zijn vanaf 1959, dat het nog ongeveer vier tot zeven miljard jaar zou duren totdat het Andromedastelsel de afstand tussen ons sterrenstelsel en M31 had overbrugt. Maar die berekening werd in de dagen gemaakt voor de ontdekking van halo’s rond sterrenstelsels van donkere materie. De aanvullende massa van de halo’s zorgt er voor dat beide sterrenstelsels een grote aantrekkingskracht hebben en dat de afstand sneller is overbrugt. In plaats van vier tot zeven miljard jaar duurt het nog twee miljard jaar totdat het proces voor de botsing begint.

Nadat de onderlinge afstand tussen ons sterrenstelsel en M31 is overbrugt volgt er een periode van 500.000 jaren dat de twee sterrenstelsels eerst om elkaar heen zullen gaan draaien. Hierbij bestaat de kans dat verschillende sterren met elkaar in botsing gaan komen. Grote aantallen sterren zullen het ‘slachtoffer’ van deze botsing worden; ze worden of meegenomen naar de kern van ons melkwegstelsel of ze worden opgeslurpt door het Andromedastelsel. Aangezien onze Zon zich vrij dicht bij de rand van ons melkwegstelsel bevindt is de kans groot dat ze hetzelfde lot moet ondergaan.

De twee sterrenstelsel zullen meer dan 3,5 miljard jaar om elkaar heen blijven draaien en zullen ten slotte, na 5 miljard jaar, één groot sterrenstelsel gaan vormen: Melkdromeda genaamd. Na 2 miljard jaar ‘verhuist’ de Zon ruim 26.000 lichtjaren naar het centrum van melkwegstelsel. Er bestaat tevens een kans van twaalf procent dat onze ster uit ons melkwegstelsel wordt gespuwd en dat de Zon zich op 65.000 lichtjaren van de kern van ons melkwegstelsel gaat bevinden. Er is een kans van dertig procent dat deze uitwerping van de Zon aan het begin van de botsing plaatsvindt en een kans van 48 procent dat dit na de botsing plaatsvindt. Daarnaast is er een kans van 2,7 procent dat de Zon opgeslurpt gaat worden door het Andromedastelsel.

Conclusie: het einde van de Zon, het zonnestelsel en dus ook de Aarde gaat veel sneller plaatsvinden, maar wie weet waar de mensheid dan al uithangt.


De sterrenhemel, enkele miljoenen jaren voor de botsing.

Bron: Nature