Mogelijke bouwstenen voor leven op maan Titan ontdekt

Sterrenkundigen van het Zuidwestelijke Onderzoekersinstituut in San Antonio, Texas, hebben met de Amerikaanse ruimtesonde Cassini mogelijke bouwstenen voor leven op Saturnus’ maan Titan gevonden. De sonde ontdekte onlangs organische verbindingen die grotendeels uit waterstof, koolstof en stikstof en waterstof bestaan, ook wel bekend als ‘tholins’. De tholins werden op enorme hoogte boven het oppervlak van de ‘vroegere Aarde’ waargenomen.

Spectrometers die de Amerikaanse ruimtesonde bezit hebben tevens zogenaamde benzeenringen en grote hoeveelheden elektrisch geladen moleculen en atomen waargenomen in de atmosfeer van de maan van ringenplaneet Saturnus, wat wetenschappers doet vermoeden dat de tholins ontstaan zijn door scheikundige reacties tussen koolstof en stikstof.

De tholins in de atmosfeer van Saturnus’ maan zijn één van de belangrijkste ingrediënten voor het ontstaan van complexe, organische moleculen die ervoor kunnen zorgen dat er leven op de maan, die sterke gelijkenissen toont met de vroegere Aarde, ontstaat. Door het onderzoeken van dit verschijnsel in de atmosfeer van Titan hopen wetenschappers meer te weten te komen over het vroegere stadium van het leven op onze planeet Aarde.

Tijdens de eerste flyby’s die Cassini uitvoerde langs Titan werd met één van de instrumenten aangetoond dat de atmosfeer van de maan gedomineerd wordt door methaan en stikstof. Uit observaties van de Ion Beam Spectrometer (IBS) en de Electron Spectrometer (ELS) kon tevens worden opgemaakt dat de dampkring van Titan rijk is aan negatieve ionen. De twee spectrometers maken deel uit van een belangrijk instrument van Cassini, bekend als de Cassini Plasma Spectrometer (CAPS).

Bron: SpaceRef