Vermist: broers en zussen van de Zon

Sterrenkundigen zijn op zoek naar broers en zussen van onze ster, de Zon. Een onderzoek naar de chemische compositie van sterren zou ons helpen om de verloren familie van Zon te kunnen identificeren en zou het begin kunnen zijn van het verklaren van de complexe geschiedenis van ons melkwegstelsel. Gayandhi de Silva en enkele collega’s van European Southern Observatory’s Very Large Telescope (VLT) maakte van de Ultraviolet and Visual Echelle Spectrograph (UVES) gebruik om in drie open sterrenhopen in onze Melkweg te zoeken naar zonachtige sterren.

Een open sterrenhoop is een groep sterren die 10 miljard jaar geleden uit een moleculaire wolk zijn ontstaan en die zich nog steeds dicht bij elkaar bevinden. “De aanwezigheid van open sterrenhopen is van onschatbare waarde voor het verklaren van de formatie en evolutie van de schijf van ons melkwegstelsel”, zei De Silva. “De oudere open sterrenhopen vertellen ons tevens meer over de geschiedenis van de galactische schijf.”

Onze Zon is geboren in een open sterrenhoop, ongeveer 4,6 miljard jaren geleden, en groeide naast zijn broers en zussen zoals druiven op een klimplant, zeggen theoretici. Eeuwenoude meteorieten die neergestort zijn op Aarde openbaren sporen van het radioactieve verval van de isotoop ‘Iron-60’ die enkel geproduceerd wordt wanneer een grote ster explodeert in een reusachtige supernova. De gegevens die met de Very Large Telescopen werden verkregen door De Silva hebben bevestigd dat jonge sterren in elke open sterrenhoop hun eigen onderscheidende “smaak” hebben.

“Het hoofdresultaat was dat de sterren van elke groep dezelfde chemische compositie deelden. Zo’n chemische homogeniteit kan alleen worden gevormd indien alle sterren binnen dezelfde gaswolk zijn gevormd”, zei De Silva. “Verder impliceert het dat resultaten van chemische vervuiling, die eerder zijn verkregen, verwaarloosbaar zijn en dat de natale chemische compositie van de sterren wel bewaard is gebleven”, verklaarde De Silva tegen een andere site over het heelal.

De bewaring van chemische identiteit zou sterrenkundigen kunnen helpen in de zoektocht naar zonachtige sterren. Deze sterren gingen allemaal hun eigen weg toen de open sterrenhoop waarin ze ontstonden verloren ging. “Deze sterren zijn ondanks het einde van de open sterrenhoop bewaard gebleven. We moeten er toe in staat zijn om de chemische handtekeningen van deze verspreide sterren te vinden”, aldus De Silva.

Indien andere zonachtige sterren gevonden worden die dezelfde leeftijd als de Zon hebben en die dezelfde chemische compositie als de Zon hebben, is het heel waarschijnlijk dat zij geboren zijn naast de Zon. “Om dit te controleren hebben we gedetailleerde spectroscopische gegevens nodig. De GAIA missie van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA zal zeker een stimulans geven om deze techniek te testen voor de grotere telescopen die in de toekomst de noodzakelijke gegevens moeten zien op te sporen”, sloot De Silva af.

Bron: Space.com