Bijzondere dubbelster zal samensmelten tot ‘superster’

Uit observaties van de satelliet FUSE, die in ultraviolet licht onderzoek doet naar sterren, en verschillende telescopen op Aarde, hebben sterrenkundigen een erg bijzondere dubbelster gevonden, die door het leven gaat onder de naam LH54-425. De jonge dubbelster is zo bijzonder omdat hij, in tegenstelling tot de meeste dubbelsterren, bestaat uit twee O-sterren, een type ster dat de zwaarste en helderste ster is die in het heelal aanwezig zijn. Het paar bevindt zich in de Grote Magelhaense Wolk, op 165.000 lichtjaren van de Aarde.

Door het spectrum van de twee sterren te bekijken konden sterrenkundigen concluderen dat de massa’s van de twee sterren gelijk zijn aan respectievelijk 62 en 37 zonnemassa’s. Wat opvallend is, is dat de twee sterren in slechts twee dagen om elkaar heen draaien. Sterrenkundigen schatten dat de afstand tussen het tweetal slechts zes keer de afstand tussen de Zon en de Aarde bedraagt, ook wel gelijk aan ongeveer 2,5 keer de afstand tussen onze planeet en ster.

De twee O-sterren zijn naar alle waarschijnlijk bijna drie miljoen jaar oud en zorgen allebei continu van het ontstaan van een hevige sterrenwind. Bij deze sterrenwind verliezen beide sterren een enorme hoeveel materie, keer op keer. Omdat de twee sterren pas erg jong zijn en nog een lange weg te gaan hebben, is de kans groot dat ze door hun kleine onderlinge afstand over een tijd zullen samensmelten tot één ster, een zogeheten superster, vergelijkbaar met de ster Eta Carinae.

De zwaarste ster van het paar stoot materiaal met een snelheid van 8,7 miljoen kilometer per uur naar zijn metgezel. Deze snelheid is meer dan vierhonderd keer zo snel als dat de zonnewind naar de Aarde reist. De kleinere ster verliest ongeveer 1/10 van de hoeveelheid die de andere ster verliest per seconde.