Planeet is mogelijk rond moederster draaiende ster

Astronomen die meedoen aan het XO Project op Hawaï zijn op een probleem gestuit. Recentelijk hebben zij namelijk een bijzondere exoplaneet ontdekt, XO-3b genaamd, die in slechts vier dagen één rondje om zijn moederster voltooid en maarliefst dertien keer zo zwaar is als de grootste planeet van ons zonnestelsel, planeet Jupiter. Daarmee heeft deze planeet de grens bereikt van exoplaneet tot bruine dwergster, maar astronomen weten niet voor welk object ze moeten kiezen.

“Van de 237 exoplaneten die tot nu toe gevonden zijn, is XO-3b de meest vreemde”, aldus Peter McCullough, astronoom van eht Space Telescope Science Institute in Baltimore, Verenigde Staten. Met deze ontdekking is de grootste en de meest massieve exoplaneet gevonden die ooit is waargenomen door astronomen. Met zo’n kleine afstand tussen de exoplaneet en de moederster zouden astronomen veronderstellen dat de planeet door de zwaartekracht van de ster is ingevangen, maar dan is de sterk elliptische baan van XO-3b niet te verklaren.

Wil je zelf exoplaneten zoeken? Koop dan een goede digitale spiegelreflex camera en een 200 mm telelens. Daarmee kan je op een donkere plek veel sterren onderzoeken op de mogelijke aanwezigheid van planeten door te meten wanneer de helderheid van het licht van de ster afneemt. Als dit gebeurt, weet je dat er een planeet voor de ster langs passeert. Op deze manier ontdekten astronomen ook XO-3b. Om een dergelijke constatering te bevestigen, worden grotere telescopen gebruikt.

Astronomen zijn op dit moment nog aan overleggen of XO-3b als bruine dwergster of als exoplaneet wordt erkend. Hoe dan ook, het is één van de meest bijzondere objecten die in de laatste jaren is ontdekt.