Tweelingbroer Zon is een sterk afgeplatte ster

Een team van astronomen van Universiteit van Michigan, Verenigde Staten, hebben met behulp van de optische interferometer CHARA een tweelingbroer van onze ster waargenomen. Uit de observaties blijkt dat Altaïr, een hete ster in het sterrenbeeld Arend, meer dan zestig keer zo snel als de Zon om zijn as draait. Dit verschijnsel zorgt er voor dat Altaïr sterk afgeplat is. De bevindingen van het team worden morgen in het wetenschappelijke tijdschrift Science gepresenteerd.

Met de optische interferometer werd tevens gezien dat de evenaar van Altaïr aanzienlijk donkerder is dan zijn polen. Het verschil in helderheid wordt veroorzaakt door het feit dat de evenaar verder van de kern ligt dan de polen en daardoor een lagere temperatuur heeft dan de boven- en onderkant van de hete ster Altaïr. Altaïr is de eerste zonachtige ster die is bekeken door CHARA, nadat de interferometer al enkele rode reuzen had waargenomen.

De foto’s die CHARA maakt zijn door een nieuwe techniek meer dan honderd keer zo scherp als foto’s van de Hubble Space Telescope. Omdat CHARA bestaat uit vier onderlinge telescopen, die verspreid zijn over ruim driehonderd meter, kan het theoretische scheidend vermogen van een telescoop gehaald worden met een spiegeldiameter van maarliefst 300 meter. Astronomen zijn daarom erg enthousiast over CHARA en de techniek stelt ze in staat om de oppervlaktes van sterren beter te bestuderen.