Balk in centrum Melkweg schiet sterren naar ons toe

Uit de analyse van een eerder ontdekte stroom van sterren blijkt dat een centrale balk van maarliefst 13.000 lichtjaar in lengte werkt als een soort ‘katapult’. Dit baseren ze op de ontdekking van een paar zwakke stromen van sterren in ons melkwegstelsel, die mogelijk duiden op overblijfselen van de door het melkwegstelsel uiteen getrokken dwergsterrenstelsels. Eerder werden enkele bolvormige sterrenhoop ook door ons sterrenstelsel uiteen getrokken.

De Herculus Stream, één van de stromen van sterren, heeft mogelijk een andere oorsprong dan de andere stromen. Volgens astronomen heeft deze stroom dezelfde eigenschappen als de schijf in het centrum van ons melkwegstelsel. De meest voor de hand liggende reden voor het ontstaan van deze stroom zou zijn dat de centrale balk in ons sterrenstelsel een grote invloed heeft gehad op sterren in de direct omgeving, waardoor zij met een enorme snelheid werden weggeschoten.

De centrale balk roteert met een snelheid van bijna 150 kilometer per seconde en schiet met deze snelheid om een bepaalde tijd een ster richting de omgeving waar ons zonnestelsel zich bevindt. Dit is uitzonderlijk, want volgens astronomen is dit alleen het geval bij sterren die deel uitmaken van de bovengenoemde Hercules Stream.

Het team van astronomen analyseerde het spectrum van zestig verschillende sterren in de stroom met behulp van de 6,5 meter Magellan telescoop op een berg in het Zuid-Amerikaanse land Chili. Uit recente observaties die gedaan werden met deze telescoop blijkt dat de sterren in de Hercules Stream van dezelfde types zijn als de sterren in het centrum van ons melkwegstelsel. “Zij tonen dezelfde eigenschappen als de andere sterren in de kern van de Melkweg”, zegt teamlid Sally Oey van de Universiteit van Michigan.

Verdere studies van de bewegingen en posities van sterren zouden aanwijzingen over de structuur van de stroom kunnen openbaren die mogelijk ook kan zijn ontstaan onder invloed van donkere materie in ons sterrenstelsel. Donkere materie is materie die niet zichtbaar is met instrumenten op onze planeet en dus niet ontdekt kunnen worden met behulp van elektromagnetische straling die onze planeet bereikt.