ESA zoekt kandidaten voor gesimuleerde ‘Missies naar Mars’

ESA is bezig met de voorbereiding van toekomstige bemande onderzoeksmissies naar Mars. Ze zijn op dit moment op zoek naar vrijwilligers die deel willen nemen aan een gesimuleerde missie naar Mars die 520 dagen zal duren.

Naar Mars gaan is nog steeds een droom en één van de laatste grote uitdagingen. Maar op een dag zullen sommigen van ons echt die reis naar de Rode Planeet gaan maken. Een reis die niet meer afgebroken kan worden als het ruimteschip eenmaal rechtstreeks op weg naar Mars is.

Deze mannen en vrouwen moeten tijdens de retourreis bijna twee jaar lang voor zichzelf zorgen. Ze moeten zelf zien te overleven, terwijl ze vertrouwen op het werk van duizenden technici en wetenschappers op aarde, die zo’n missie mogelijk maken.

De bemanning zal extreme isolatie en opsluiting ervaren. Ze zullen de aarde uit het zicht verliezen. Radiocontact, dat naar ons en dan terug naar de ruimteonderzoekers moet reizen, doet er veertig minuten over.

Een bemande missie naar Mars is een grote uitdaging, die realiteit wordt als het Internationale ruimtestation ISS niet meer bestaat. Maar de voorbereidingen zijn nu al begonnen. Ze zijn in volle gang en hebben maar één doel: mensen op een onderzoeksmissie naar Mars sturen. Individuen die vijfhonderd dagen in een ruimteschip samen moeten leven en werken.

Om de menselijke factoren van zo’n missie te onderzoeken werkt de Europese ruimteorganisatie (ESA) samen met het Russische instituut voor biomedische problemen (IBMP). Ze sturen een gezamenlijke bemanning van zes personen op een gesimuleerde missie naar Mars die 520 dagen duurt.

De simulatie volgt het missieprofiel van een echte Marsmissie, waaronder een verkenningsfase op het oppervlak van Mars. Het voedsel zal hetzelfde zijn als dat aan boord van het Internationale Ruimtestation.

De simulaties vinden op aarde plaats, in een speciale basis in Moskou. Volgens planning moet een eerste onderzoek van 105 dagen half 2008 starten, mogelijk gevolgd door nog een onderzoek van 105 dagen. Daarna, eind 2008 of begin 2009, gaat het onderzoek van 520 dagen van start.

ESA is op zoek naar twaalf vrijwilligers die aan de simulaties willen deelnemen en daarmee willen helpen bij de voorbereiding op de echte uitdaging: een missie naar Mars. Voor elk van de drie simulaties zijn vier vrijwilligers nodig. De selectieprocedure is vergelijkbaar met die van de astronauten van ESA, hoewel er meer nadruk wordt gelegd op psychologische factoren en stressbestendigheid dan op goede conditie.