Hubble fotografeert asteroïden Ceres en Vesta

De Hubble Space Telescope heeft de twee grootste asteroïden gefotografeerd. De foto’s tonen kraters en andere kenmerken, die spoedig het doelwit zullen zijn dan de Dawn ruimtesonde van Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Ceres is een ronde asteroïde met een diameter van 950 kilometer en bezit maarliefst veertig procent van de hele asteroïdengordel. Het andere object, Vesta, heeft een onregelmatige vorm en is 530 kilometer in doorsnee.

De afbeelding van Vesta stelt astronomen in staat om de zuidelijke hemisfeer van de asteroïde in kaart te brengen. Een krater op Vesta, veroorzaakte door een oude botsing, heeft een lengte van maarliefst 456 kilometer. Volgens astronomen heeft deze botsing ervoor gezorgd dat de asteroïde uit elkaar spatte, waardoor er zogenaamde ‘vestoids’ ontstonden, kleinere asteroïden.

Kleurverschillen in het beeld zijn verschillen in chemische stoffen op het oppervlak, waarschijnlijk tengevolge van vulkanische activiteit, die de Dawn sonde zal onderzoeken om zo meer te weten te komen over de inwendige structuur van de asteroïde. De resultaten zouden misschien hetzelfde aantonen als de donkere “zeeën” op de maan van de aarde.

De afbeelding van Ceres openbaart heldere en donkere gebieden en vele kraters. De ronde vorm van Ceres suggereert dat zijn binnenkant uit verschillende lagen bestaat, wat ook het geval is bij onze planeet aarde. Ceres zou naast een kern ook een ijzige mantel en een dunne stoffige korst daaromheen kunnen hebben. De kans is groot dat er zelfs water in de binnenkant van Ceres aanwezig is.

Beide foto’s zijn gemaakt met Hubble’s Wide Field Planetary Camera 2.