Einde missie Marsrovers in zicht

Wetenschappers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA die betrokken zijn bij de missie van Mars Exploration Rovers Spirit en Opportunity denken dat de missie van de twee rovers binnenkort ten einde komt, nu een gigantische storm die al enkele dagen op de buurplaneet van de aarde raast op het zuidelijk halfrond afstevent. Het zonlicht is door het opwaaiende stof voor ongeveer 99 procent geblokkeerd, en dat is dodelijk voor de zonnepanelen van de twee rovers. De batterijen van Spirit en Opportunity zijn bijna leeg en het einde van de succesvolle missie van het tweetal is in zicht.

“Dit is een hele enge storm”, zegt Mark Lemmon, een planeetwetenschappers van de Texas Universiteit en tevens lid van het team van de missie. “De situatie verslechtert erg en er is momenteel een grote discussie gaande over wat we nog kunnen doen voor de Marsrovers.” De storm die op Mars woedt is niet de grootste storm die ooit is waargenomen op de buurplaneet van de aarde, maar er waait veel meer stof op dan bij andere stormen het geval was. Lemmon zei dat de storm net zo heftig is als die van 2001 en een andere die in 1971 plaatsvond. “De zon is honderd keer minder helder als normaal.”

Maar niet alleen stof, maar ook de dalende temperatuur kan Opportunity fataal worden. “Om energie te besparen zijn we genoodzaakt om binnen enkele dagen een paar instrumenten van de rover uit te schakelen. Omdat deze instrumenten dan buiten gebruik zijn, kan de kou hen fataal worden. Ze zijn dan niet meer te gebruiken en wat moet Opportunity zonder zijn belangrijkste instrumenten?”, aldus John Callas, leider van het Mars Exploration Rover project en tevens werkend bij NASA’s Jet Propulsion Laboratory in Californië, Verenigde Staten. “Je kan het vergelijken met het zetten van een laptop in de sneeuw op Antartica.”

Maar waarom komt er zoveel stof vrij bij deze storm? Het antwoord op deze vraag is simpel: het zuidelijk halfrond ligt zo’n vier kilometer hoger dan het noordelijk halfrond. Dit is te vergelijken met de hoge stofvorming in India door Tibet.

Kortom: reken er maar niet op dat we nog resultaten van de beide Marsrovers de komende tijd te zien zullen krijgen. Wetenschappers zien de situatie met de dag verslechteren en de kans is groot dat de missie van de Marsrovers Spirit en Opportunity na meer dan drie succesvolle jaren ten einde komt.