Astronomen zien bijna geboorte heelal

Astronomen hebben de meest verre sterrenstelsels ooit ontdekt. Deze sterrenstelsels zien eruit zoals ze er 500 miljoen jaar na het ontstaan van het universum uit zagen. Hun licht, dat het heelal voor meer dan 13 miljard jaar heeft doorkruist, kon alleen opgemerkt worden met behulp van een natuurlijke “gravitatielens”, wat een zeer sterk zwaartekrachtveld is dat het licht van een daarachterliggende voorwerp afbuigt. In dit geval betrof het een relatief dichtbij gelegen cluster van sterrenstelsels. Het komt er dus op neer dat astronomen 13,2 miljard jaar terug in de tijd konden kijken.

“Door het observeren van de cluster konden we zes sterrenstelsels zien op een ongelofelijk grote afstand. In dit sterrenstelsel werden op dat moment veel sterren gevormd. We zagen het licht van het sterrenstelsel van 500 miljoen jaar na het ontstaan van het universum, waarschijnlijk door de oerknal. Dat is, als het heelal inderdaad 13,7 miljard jaar oud is, slechts vier procent van zijn huidige leeftijd!”, zo verklaarde astronoom Richard Ellis van de Caltech Universiteit in de Verenigde Staten, die het internationale team dat de ontdekking deed leidde.

Het team vond de cluster met behulp van de 10-meter Keck II telescoop op de top van de Mauna Kea op het eiland Hawaï. De bijzondere ontdekking zal morgen gepresenteerd worden op een conferentie van de Geological Society in Londen, Groot-Brittanië. Volgens teamlid Dan Stark, die studeert aan de Caltech Universiteit, zorgde de gravitatielens ervoor dat het licht van de zes sterrenstelsels twintig keer zo helder werd dan normaal. Mede daarom waren de astronomen in staat om de zes op dit moment oude sterrenstelsels te ontdekken.

De sterrenstelsels geven een blik van de eerste periode in het universum, waarin de eerste sterren werden gevormd. “Dat we maarliefst zes sterrenstelsels konden observeren suggereert dat deze objecten in de beginfase van het universum in overvloed waren”, aldus Stark.